Le vol d’essai de Virgin Orbit s’est soldé par un échec peu de temps après que LauncherOne a chuté sous l’avion 747. Virgin Orbit a confirmé que la chute avait réussi et que le moteur principal de la fusée s’était allumé. Mais il a rapidement souffert d’une sorte d’anomalie au début du vol. La société affirme que personne n’a été blessé pendant le test et que l’équipe va fouiller dans les données pour savoir ce qui s’est passé.

La fusée principale de Virgin Orbit s’appelle LauncherOne, capable de lancer des charges utiles petites à moyennes, à peu près de la taille d’une machine à laver, dans l’espace. Et la fusée emprunte un chemin unique pour y arriver. Plutôt que de se lancer debout depuis le sol , comme le font la plupart des roquettes de nos jours , LauncherOne décolle en fait sous l’aile d’un Boeing 747. Surnommé Cosmic Girl, le 747 est conçu pour transporter LauncherOne jusqu’à 35 000 pieds. Là, l’avion se relève, orientant la fusée vers le ciel, puis LauncherOne chute. Son moteur principal s’allume, propulsant LauncherOne vers l’orbite.

Les ingénieurs de Virgin Orbit ont effectué de nombreux tests d’allumage avec le moteur de LauncherOne, appelé NewtonThree, dans les installations de test de la société au port aérien et spatial de Mojave.

Le pilote principal de Virgin Orbit, Kelly Latimer, a régulièrement piloté Cosmic Girl, effectuant les manœuvres qu’elle devra effectuer lors d’un lancement réel. Et l’équipe a fait divers tests avec LauncherOne dans les airs, répétant tout sauf la partie où les moteurs de la fusée s’enflamment. La société a porté la fusée sous l’aile de Cosmic Girl à plusieurs reprises, et l’équipe a même fait tomber un lanceur factice LauncherOne de l’avion.