Virgin Orbit, le petit opérateur de lancement de satellite soutenu par Richard Branson, souhaite être le premier à se consacrer à l’intégration des serveurs CubeSats commerciaux sur la “planète rouge”, a annoncé la société aujourd’hui. En collaboration avec la société satellitaire polonaise SatRevolution, Virgin Orbit a créé un consortium avec un groupe d’institutions universitaires polonaises afin de travailler conjointement sur au moins un, et jusqu’à trois, lancements de petits satellites sur Mars, le premier devant se produire dès dans trois ans.
Le consortium s’efforce de suivre les traces de la mission MarCO du laboratoire de propulsion par réaction de la NASA à partir de 2018, qui a permis de lancer avec succès deux satellites plus petits sur Mars. Les premières études du groupe suggéraient que même des satellites pesant jusqu’à 50 kg (ou environ 110 lb), voire potentiellement plus petits, pouvaient fournir des recherches utiles et utiles, y compris la collecte d’images, à la fois de Mars et de son corps en orbite, Phobos. Selon Virgin Orbit, ces satellites pourraient fournir des informations essentielles sur la composition atmosphérique de Mars, ou même rechercher de l’eau souterraine.
SatRevolution, dont le siège est à Varsovie, possède une expérience du secteur spatial commercial et, en avril de cette année, a mis en orbite le premier nano satellite commercial de Pologne. Les universités concernées, parmi lesquelles l’Université des sciences et technologies AGH, l’Université des sciences et technologies de Wroclaw et bien d’autres, ont toutes une expérience de la recherche sur l’industrie spatiale. Le plan est de lancer le vaisseau spatial développé par les universités et SatRevolution à bord de la fusée Virgin’s LauncherOne, qui décolle d’un 747-400 reconverti que Virgin a adapté pour le processus.

Virgin Orbit envisage de lancer sa première fusée orbitale plus tard cette année et effectue actuellement la dernière série de tests avant que cela ne se produise. La société a mené avec succès un test de chute plus tôt cette année, au cours de laquelle elle a laissé tomber une fusée non fonctionnelle de l’aile du lanceur 747 lors d’un test clé et a signé des contrats de lancement depuis le Royaume-Uni dès l’année prochaine. .