Virgin Orbit vient d’annoncer sa prochaine tentative de vol orbital, qui fait suite à un lancement de démonstration plus tôt cette année qui s’est plutôt bien passé. La société affirme toutefois avoir entrepris un certain nombre de mises à niveau sur la base de ce premier essai, y compris des mises à jour des systèmes moteurs, des avions porteurs et des systèmes de données pour, espérons-le, avoir un meilleur vol de démonstration.

La nouvelle fenêtre de lancement est le 19 décembre. Selon la société, une fenêtre de sauvegarde est également définie pour le 20 décembre, et d’autres dans les semaines suivantes, au cas où elle devrait être reportée pour une raison quelconque. Cette démonstration impliquera un cycle de lancement complet de l’ensemble du système de lancement de Virgin Orbit, y compris son avion de lancement Cosmic Girl (un avion de ligne 747 passagers modifié) et LauncherOne.

Le système de Virgin Orbit est unique car il décolle et atterrit d’un aéroport traditionnel, éliminant le besoin de sites de lancement spécialisés et ouvrant le potentiel d’une flexibilité de lancement mondial relativement faible. Il a également le potentiel d’offrir des avantages en termes de coût et de planification aux petites entreprises de satellites qui cherchent à lancer un ou quelques vaisseaux spatiaux, sans avoir à attendre le timing d’une mission de covoiturage sur une plus grande fusée comme celle de SpaceX, ou à payer une prime. pour quelque chose comme l’offre de Rocket Lab.

La dernière fois en mai, le vol de Virgin Orbit s’est parfaitement déroulé du décollage à la séparation de LauncherOne de l’avion porteur. La fusée a même allumé ses moteurs à temps comme prévu, mais les moteurs se sont coupés essentiellement tout de suite en raison d’un système de sécurité intégré qui a également fonctionné comme prévu lorsqu’il a détecté des lectures inhabituelles.

Avec cette deuxième tentative, Virgin Orbit veut montrer que son système fonctionne également à partir de ce moment, avec un vol motorisé complet du premier étage et le fonctionnement de l’étage supérieur. Les enjeux sont un peu plus élevés cette fois-ci, car à bord se trouveront de véritables satellites clients, même s’il s’agit encore techniquement d’une mission de démonstration , dont le principal objectif est de collecter des données.