Le Virgin Galactic a achevé samedi son premier vol spatial réussi en plus de deux ans, avec son vaisseau spatial VSS Unity avec équipage porté à une altitude de plus de 44 000 pieds avant de revenir en toute sécurité sur Terre. Il a marqué le premier vol spatial depuis le Nouveau-Mexique, ce qui en fait le troisième État américain à lancer des humains dans l’espace. Le symbole du soleil Zia du drapeau de l’État du Nouveau-Mexique était affiché à l’extérieur du navire.

L’avion porte-avions VMS Eve de Virgin a décollé de Spaceport America au Nouveau-Mexique avec Unity à bord. Environ 10 minutes avant sa sortie, Unity est passé à sa propre alimentation par batterie et a effectué des contrôles de vol et des vérifications électriques. Une fois libérés par Eve, les pilotes d’Unity, C.J. Sturckow et Dave Mackay, ont allumé le moteur de la fusée, puis l’ont arrêté quelques minutes plus tard, l’élan du vaisseau spatial le faisant avancer vers son apogée, ou point le plus élevé.

Le vol de samedi, qui a également transporté des charges utiles de recherche pour le programme Flight Opportunities de la NASA, est la dernière étape vers l’objectif de Virgin Galactic d’un programme de tourisme spatial. La société a quelque 600 réservations de billets sur les futurs vols spatiaux, qui coûtent environ 250 000 $ chacune. Unity peut transporter jusqu’à six passagers et deux pilotes.

Il s’agissait du premier vol spatial de Virgin Galactic depuis 2019, et du troisième qu’il a été effectué. Les deux premiers vols de Unity, à la fin de 2018 et au début de 2019, ont été effectués dans les installations d’essai de la société au Mojave Air and Spaceport, en Californie. Virgin Galactic a ensuite déplacé ses opérations vers Spaceport America, où il prévoit d’effectuer tous ses vols touristiques commerciaux. La société a dû interrompre sa première tentative de vol dans la nouvelle installation en décembre, après que le moteur d’Unity se soit arrêté tôt avant son retour sur Terre en raison de ce que la société a déclaré plus tard être des interférences électromagnétiques.