Virgin Galactic a franchi une étape clé dans son programme de qualification SpaceShipTwo. La compagnie a effectué un vol plané, ce qui signifie qu’elle pilotait son vaisseau spatial VSS Unity non propulsé en configuration plané, après sa sortie de son avion porteur, un Boeing 747 modifié appelé VMS Eve.

Ce vol était le deuxième vol d’essai de ce type que Virgin a effectué avec Unity depuis son installation de lancement de Spaceport America au Nouveau-Mexique, mais il a été effectué à des altitudes plus élevées et à des vitesses plus élevées que le vol précédent. Cela permet à Virgin de passer maintenant au vol spatial propulsé depuis Spaceport America.

Virgin Galactic a repris les tests de vol spatial propulsé au port aérien et spatial de Mojave en Californie en 2018 , quatre ans après un accident mortel lors des tests du prédécesseur d’Unity, VSS Enterprise. Le copilote de Virgin pour ce vol, Michael Alsbury, a été tragiquement tué dans cet incident, et le pilote Peter Siebold a été grièvement blessé.

L’unité n’a pas rencontré de tels problèmes, et le vol plané sans moteur d’aujourd’hui semble s’être parfaitement déroulé comme prévu, fournissant à Virgin des données clés sur les conditions de vol et le comportement des avions / vaisseaux spatiaux à partir du site de lancement du Nouveau-Mexique.

Virgin cherchait à commencer des vols commerciaux dès le milieu de cette année, mais étant donné qu’il reste encore des tests importants à effectuer, le calendrier ressemble plus à la fin de l’année comme un meilleur scénario pour tout lancement touristique réel.