La société de tourisme spatial de Richard Branson, Virgin Galactic, a dû interrompre son premier vol d’essai de son avion spatial depuis le Nouveau-Mexique, ramenant le véhicule à la maison avant qu’il ne puisse atteindre l’espace. Pendant le vol, le moteur de l’avion spatial s’est arrêté trop tôt et les deux pilotes du véhicule ont dû redescendre tôt au sol.

L’allumage avorté du moteur a été capté en direct par un livestream Twitch fourni par la sortie NASASpaceflight. La vidéo montrait l’avion spatial, appelé VSS Unity, s’éloignant de son avion porteur dans les airs comme prévu. Le véhicule a ensuite brièvement allumé son moteur principal, selon la vidéo, mais l’allumage s’est coupé au bout d’un moment. Sur un vol typique, le moteur de l’avion spatial restera allumé pendant une minute entière, propulsant le véhicule au bord de l’espace.

Une fois le moteur coupé, VSS Unity s’est transformé en planeur et est retourné à son site de lancement au Nouveau-Mexique. La compagnie a confirmé que le VSS Unity avait atterri en toute sécurité sur une piste après l’interruption et que les deux pilotes du vol, C.J. Sturckow et Dave Mackay sont revenus. Aucun passager n’était à bord de ce vol, bien que le véhicule transportait un certain nombre de charges utiles en microgravité pour la NASA. Virgin Galactic a suggéré qu’il pourrait remplacer le moteur.

Le vol était censé être la troisième que Virgin Galactic envoyait VSS Unity dans l’espace. Les deux vols d’essai précédents, effectués à la fin de 2018 et au début de 2019, ont eu lieu hors des installations d’essais de la société au Mojave Air and Spaceport, en Californie. Après ces derniers tests, Virgin Galactic a déménagé ses opérations dans la nouvelle maison principale de la société, une installation étincelante connue sous le nom de Spaceport America dans le désert du Nouveau-Mexique. C’est à partir de cette installation que Virgin Galactic prévoit d’effectuer tous ses vols touristiques commerciaux.

Alors que Virgin Galactic a déjà effectué quelques vols planés de VSS Unity depuis le port spatial, le véhicule n’a pas encore atteint l’espace depuis l’installation. Ce vol était censé être une étape importante alors que la société se prépare à envoyer ses premiers passagers dans l’espace sur VSS Unity depuis Spaceport America. Avec 600 clients initiaux inscrits pour des vols, Virgin Galactic espère commencer à voler des passagers commerciaux pour la première fois en 2021. Branson, le fondateur de la société, est censé prendre son premier vol l’année prochaine, pour lancer les opérations commerciales.

Avec l’annulation, on ne sait pas comment Virgin Galactic va procéder. Si ce vol avait été un succès, Virgin Galactic prévoyait d’effectuer un autre vol d’essai motorisé avant que Branson ne prenne son envol. Le prochain vol aurait inclus deux pilotes d’essai, ainsi qu’une cabine complète de spécialistes de mission, selon la compagnie. Virgin Galactic a déjà piloté son premier passager d’essai, Beth Moses, lors du deuxième vol spatial de la société en février 2019. Mais la société n’a pas encore piloté une cabine complète lors de l’un de ces voyages. Il est possible que Virgin Galactic choisisse d’effectuer d’abord une reprise du test.

Pour se rendre dans l’espace, VSS Unity décolle dans les airs. Un avion porteur géant appelé VMS Eve transporte l’avion spatial, avec ses pilotes dans le cockpit, à une altitude de départ de 50000 pieds. De là, le VSS Unity tombe et les pilotes mettent le feu au moteur principal du véhicule, amorçant la montée dans l’espace. Finalement, le moteur s’arrête et les passagers à bord vivent quelques minutes d’apesanteur, tout en voyant la courbure de la Terre. Pour rentrer chez eux, les pilotes déplacent ensuite les ailes sur VSS Unity et rentrent dans l’atmosphère terrestre, reviennent au sol et atterrissent sur une piste.

Virgin Galactic avait espéré voler ce test quelques semaines plus tôt, mais a dû attendre après l’introduction de nouvelles restrictions COVID-19 au Nouveau-Mexique. La société a déclaré que le vol d’aujourd’hui était effectué selon des protocoles COVID-19 stricts avec uniquement du personnel essentiel sur place. Aucun invité ou membre de la presse n’a été autorisé à assister au vol depuis le port spatial.