L’effort ambitieux d’Uber pour lancer un service de taxi volant arrive en atterrissage. Selon Axios, la société de covoiturage a accepté de vendre sa division Uber Elevate à la startup secrète Joby Aviation.

La nouvelle intervient alors que le PDG d’Uber, Dara Khosrowshahi, tente de rapprocher son entreprise de la rentabilité. La société envisagerait également de vendre sa division de véhicules autonomes.

Uber a d’abord annoncé son intérêt pour le lancement d’un réseau de taxis volants électriques en 2016. Selon les calculs d’Uber, un trajet de deux heures et 12 minutes de San Francisco à San Jose serait de 15 minutes en voiture volante.

L’année dernière, Uber a proposé des voyages en hélicoptère de Manhattan à l’aéroport international John F. Kennedy. Ils étaient censés offrir un avant-goût de l’expérience d’utiliser l’application Uber pour un vol plutôt qu’un trajet en voiture, et la société y voyait certainement une occasion de collecter des données pour ses plans de taxi aérien.

Ces plans étaient ambitieux, et peut-être voués à l’échec, dès le départ. Il reposait sur une technologie , l’aviation à propulsion électrique , qui était encore en développement et qui n’avait pas encore été testée dans le cadre d’un service commercial. Et cela aurait été coûteux à mettre en œuvre, nécessitant la construction d’un vaste réseau sur les toits ou au niveau du sol et l’approbation réglementaire d’une multitude d’agences fédérales, étatiques et locales.

Le choix de Joby Aviation comme acheteur a du sens. En décembre 2019, la société de transport aérien a annoncé qu’elle s’allierait à la société aérospatiale basée dans le nord de la Californie, qui travaille sur des avions électriques depuis plus d’une décennie. Joby a été la première entreprise à s’engager sur le calendrier agressif d’Uber pour lancer un service de taxi volant d’ici 2023.

Joby est l’idée originale de l’inventeur JoeBen Bevirt, qui a lancé la société en 2009 et l’a exploitée jusqu’en 2018, lorsque Joby a annoncé qu’il avait levé 100 millions de dollars auprès de divers investisseurs, y compris d’Intel, Toyota, et JetBlue. L’argent a aidé à financer le développement du prototype de taxi aérien de la société, qui a effectué des vols d’essai sur l’aérodrome privé de Joby dans le nord de la Californie.

Contrairement aux dizaines d’autres entreprises qui construisent actuellement des avions électriques à décollage et atterrissage verticaux (eVTOL), Joby a gardé une grande partie de son projet secret. Les quelques rendus disponibles montrent un hybride avion-drone avec 12 rotors et de la place dans la cabine pour quatre passagers, bien qu’un porte-parole ait déjà averti que ce sur quoi Joby travaille actuellement est entièrement nouveau.

La société a levé le rideau en janvier 2020, lorsqu’elle a annoncé qu’elle avait clôturé un énorme cycle de financement de capital-risque de 590 millions de dollars. Joby a également annoncé qu’il faisait équipe avec l’ancien investisseur de Toyota pour lancer un service de taxi aérien utilisant son nouvel avion.

Bien sûr, de nombreuses entreprises , y compris Joby , ont promis de nouveaux avions révolutionnaires pendant des années, pour ne pas respecter les délais ou ne pas tenir les promesses du passé. Kitty Hawk, l’entreprise de voitures volantes soutenue par le cofondateur de Google, Larry Page, a dû se réorganiser au milieu de rapports sur des pannes, des incendies de batterie et des dépôts retournés. Une autre startup, Zunum, est enfermée dans une âpre bataille juridique avec son ancien investisseur, Boeing.