Le PDG de SpaceX, Elon Musk, a déclaré qu’après avoir effectué son premier lancement humain, l’objectif principal de l’entreprise à l’avenir serait de développer Starship, son vaisseau spatial de nouvelle génération. Selon un e-mail interne, Musk a déclaré que Starship était la première tâche de la société, à l’exception de s’assurer que tout se passait bien avec le prochain retour de la capsule Crew Dragon de la Station spatiale internationale, qui transportera des astronautes de la NASA. Doug Hurley et Bob Behnken lors de leur voyage de retour.

Starship est en développement sur un site de production et de tests à Boca Chica, au Texas, depuis 2019, et était également initialement développé par une deuxième équipe en parallèle en Floride. SpaceX a combiné les efforts et la construction de prototypes ciblés au Texas à la fin de l’année dernière et a construit un certain nombre de prototypes Starship en utilisant un modèle d’itération rapide.

Le vaisseau spatial est conçu pour être un véhicule entièrement réutilisable qui peut prendre en charge à la fois les configurations d’équipage et de fret qui peuvent faire des voyages à la fois sur l’orbite de la Terre et des destinations spatiales lorsqu’il est associé au prochain propulseur de fusée SpaceX Super Heavy. SpaceX souhaite à terme remplacer Falcon 9 et Falcon Heavy par Starship, ce qui devrait réduire les coûts en unifiant ses lignes de production.

Jusqu’à présent, le développement du Starship a rencontré un certain nombre de défis. Après les premiers tests réussis du moteur Raptor qui l’alimentera, en utilisant un prototype de sous-échelle appelé Starhopper. SpaceX a construit des véhicules d’essai à grande échelle, mais chacun d’entre eux a jusqu’à présent succombé à une défaillance lors des essais, soit de ses compartiments de carburant pendant les essais de pression, soit, plus récemment, peu de temps après un essai d’incendie statique de son moteur. SpaceX assemble maintenant SN5, le cinquième prototype de Starship, pour continuer ses tests – même si SN6 et SN7 sont également en construction.