Une version test de la nouvelle génération de vaisseau spatial SpaceX, le Starship, a allumé avec succès son moteur de bord pour la première fois aujourd’hui – bien que le véhicule n’ait pas fait mieux. L’allumage était un test connu sous le nom d’incendie statique, destiné à tester le moteur pendant que le véhicule restait attaché à la Terre. Cependant, les essais d’aujourd’hui marquaient la première fois que ce véhicule éclairait son moteur et il pourrait ouvrir la voie à de courts vols en «saut» dans un proche avenir.

Ce véhicule, appelé “Starhopper”, est destiné à tester les technologies et la conception de base du dernier véhicule Starship – un vaisseau spatial de passagers géant que SpaceX est en train de fabriquer pour emmener les gens sur la Lune et sur Mars. Le vaisseau spatial en acier inoxydable est supposé se lancer dans l’espace au-dessus d’un énorme propulseur appelé le Super Heavy, qui sera capable de revenir sur Terre après le décollage, à l’instar du parc de fusées Falcon 9 de SpaceX. Et une fois terminé, le combo Starship / Super Heavy devrait être capable de placer jusqu’à 100 000 kilos en orbite terrestre basse, selon le PDG de SpaceX, Elon Musk, ce qui en fait l’une des plus puissantes fusées jamais construites.

SpaceX construit actuellement le premier vaisseau spatial Starship sur le site de lancement et les installations d’essais de la société au Texas, a annoncé Musk sur Twitter. Mais avant que ce véhicule ne perde de la place, SpaceX prévoit d’abord effectuer quelques vols en stationnaire avec le Starhopper. Ces tests consistent à allumer le moteur (ou les moteurs) attachés au bas du véhicule. Même si ces vols ne mèneront pas le vaisseau à l’espace, ils testeront le nouveau puissant moteur Raptor de SpaceX – un élément matériel essentiel qui servira à propulser les futurs booster Super Starship et Super Heavy.

SpaceX a lancé une version complète du moteur Raptor pour la première fois en février. Et depuis quatre mois, SpaceX construit Starhopper sur son site de Boca Chica, une zone qu’elle envisage de transformer en site de lancement commercial. Les travailleurs ont transporté le véhicule sur une rampe de lancement d’essai au début du mois de mars, puis ont récemment fixé un moteur Raptor au fond.

À l’heure actuelle, la Starhopper n’a qu’un moteur Raptor, qui ne prendra pas très haut le véhicule, selon Musk. «Les premiers sauts vont décoller, mais à peine», a-t-il tweeté. Il est possible que l’allumage d’aujourd’hui porte la Starhopper à quelques centimètres du sol, bien que les attaches l’empêchent de s’élever très haut.

Le nombre de tests de sauts prévus par SpaceX n’est pas clair. Musk a affirmé que le premier vol orbital du vaisseau spatial pourrait avoir lieu au début de 2020, bien que le PDG ait toujours établi des délais optimistes qui sont rarement respectés à temps.

Entre-temps, SpaceX construira à la fois les vaisseaux Starship et Super Heavy à Boca Chica et à Cape Canaveral, en Floride, le lieu où la société lance la plupart de ses fusées. Musk a également déclaré que SpaceX travaillait pour obtenir l’approbation réglementaire pour voler à partir de ces deux endroits.