La fusée Falcon 9 de SpaceX doit décoller de Floride, propulsant un vaisseau spatial en forme de goutte de gomme à destination de la Station spatiale internationale. La charge utile de la fusée est la nouvelle capsule de SpaceX, Crew Dragon – le tout premier véhicule de la société conçu pour transporter les gens dans l’espace.

Bien que la capsule soit destinée aux passagers, personne ne sera à bord pour ce voyage. C’est parce que ce vol est, au fond, un test. La mission, appelée Demonstration-1 ou DM-1, a pour but de montrer à la NASA que le Dragon de l’équipage est digne de l’espace et qu’il est sûr pour les futurs membres d’équipage humain.

La NASA est particulièrement inquiète à ce sujet, car les toutes premières personnes à piloter le Crew Dragon seront des astronautes de la NASA. Crew Dragon est un élément essentiel du programme d’équipage commercial de l’agence spatiale, qui utilise des engins spatiaux de fabrication privée pour transporter les astronautes de la NASA à destination et en provenance de la Station spatiale internationale. SpaceX et la société aérospatiale Boeing ont tous deux conçu des capsules à cet effet. Après cinq années de développement, SpaceX pourrait être le premier à installer son véhicule dans l’espace. Si tout se passe bien, le Dragon  pourrait comporter des astronautes à l’intérieur lors de sa prochaine mise en orbite.

POURQUOI EST-CE IMPORTANT?

Lorsque la navette spatiale de la NASA a cessé de voler en 2011, l’agence spatiale a perdu son moyen principal d’envoyer ses astronautes vers la Station spatiale internationale. Ainsi, depuis lors, la NASA a acheté des sièges à bord du vaisseau spatial russe Soyouz afin de permettre à des astronautes américains et à des partenaires internationaux d’accéder à l’ISS. C’est un arrangement coûteux, qui coûte 81 millions de dollars par siège à la NASA. C’est aussi la seule option de la NASA pour le moment.

C’est pourquoi, au cours des dix dernières années, la NASA s’est efforcée de retrouver ses astronautes à bord de véhicules de fabrication américaine. Dans le cadre du programme d’équipage commercial, la NASA a octroyé des contrats de 2,6 et 4,2 milliards de dollars à SpaceX et à Boeing, respectivement, afin de financer en partie le développement de nouveaux véhicules pouvant transporter des astronautes de l’ISS. Depuis lors, Boeing travaille sur son véhicule, le Starliner CST-100, tandis que SpaceX développe le Crew Dragon.

Les deux véhicules devraient voler cette année, Boeing visant son premier vol d’essai en avril. Pour arriver à ce point, la route a été longue et cahoteuse. Lorsque la NASA a attribué ses contrats à SpaceX et à Boeing pour la première fois en 2014. Cependant, de nombreux retards et obstacles techniques ont repoussé cet objectif. Les conseillers à la sécurité de la NASA ont exprimé des préoccupations à propos de certains aspects de la conception des véhicules, tandis que d’autres experts ont mis en doute le projet de SpaceX de ravitailler ses fusées avec du personnel.

Lentement mais sûrement, ces inquiétudes sont en train d’être résolues et la NASA souhaite voir le Crew Dragon en action lors de cette mission à venir.

COMMENT LE LANCEMENT FONCTIONNERA-T-IL?

Le lancement sera similaire à d’autres missions que SpaceX a effectuées à destination de la Station spatiale internationale. Crew Dragon est une version améliorée de la capsule cargo de la société Dragon, utilisée par SpaceX pour envoyer des fournitures aux astronautes installés sur la Station spatiale internationale depuis 2012. Tout comme ces capsules, le Crew Dragon sera lancé en orbite au-dessus d’une des fusées Falcon 9 de SpaceX.

Le véhicule décollera de la rampe de lancement de SpaceX depuis le Kennedy Space Center de la NASA à Cape Canaveral, en Floride. En 2014, la société a repris un site de lancement à Kennedy, utilisé autrefois pour les missions de la fusée Saturn V sur la Lune de la NASA, ainsi que pour les anciennes missions de la navette spatiale. SpaceX a modifié le pad pour l’adapter aux vols du Falcon 9 et a ajouté le matériel nécessaire pour les futures missions avec équipage. Un de ces ajouts est un nouveau tunnel, relié à une tour près de la plateforme, que les astronautes finiront par traverser pour atteindre l’engin spatial.

Le DM-1 décollera à 2 h 49 HE le samedi 2 mars. Le lancement très tôt permettra à la capsule de rejoindre la Station spatiale internationale sur son orbite. À l’heure actuelle, les conditions météorologiques sont plutôt favorables au lancement, avec 80% de chances que les conditions soient favorables.

QU’ARRIVERA-T-IL SUR CETTE MISSION?

Selon la NASA, le Crew Dragon est équipé de divers instruments et caméras conçus pour collecter des données tout au long de son vol. Il transportera environ 200 Kg de fret et pèsera de la même manière que les futures capsules quand il y aura des gens à bord. Un mannequin d’essai se promène également à l’intérieur de la capsule, portant la combinaison de vol personnalisée que SpaceX a conçue pour les futurs passagers.

Une fois que Crew Dragon est en orbite, il fera plusieurs fois le tour de la Terre avant d’approcher de la Station spatiale internationale environ un jour plus tard. L’une des principales différences entre ce lancement et une mission cargo classique concerne ses procédures d’amarrage. Jusqu’à présent, tous les vols cargo de SpaceX ont été amarrés dans l’ISS, c’est-à-dire que les véhicules se déplacent à proximité de la gare et sont ensuite saisis par un bras robotique exploité par un astronaute. Le bras rapproche encore plus les capsules de la station puis les attache à un port.

L’équipage n’a pas besoin d’un bras robotique pour se rendre à la Station spatiale internationale. Il est conçu pour s’arrêter automatiquement avec l’ISS, à l’aide d’une combinaison de logiciels, de lasers et de capteurs. En 2016, les astronautes ont installé un nouvel adaptateur d’amarrage à l’extérieur de la Station spatiale internationale, qui sera la cible de Dragon de l’équipage pour ce vol. Si tout se passe bien, Crew Dragon devrait accoster à l’ISS vers 6 heures du matin, dimanche 3 mars.

La capsule restera attachée à l’ISS pendant moins d’une semaine et repartira cinq jours plus tard le vendredi 8 mars. Crew Dragon va se désarmer de l’ISS très tôt, vers 2 h 30, heure de l’Est, puis s’éloigner de la station. Après 7 h 30, heure de l’Est, la capsule mettra le feu à son moteur et se sortira de son orbite pour redescendre sur Terre. Un système de parachute sera déployé pour abaisser doucement la capsule dans l’océan Atlantique vers 8h45 (heure de l’Est). La NASA espère également avoir une bonne vue de ce déploiement de parachute afin de qualifier le système pour les futurs vols en équipage.

QUE CE PASSERA T-IL APRÈS?

La NASA et SpaceX passeront du temps après le DM-1 à évaluer le vol. Et dans environ un mois, le prochain grand lancement de SpaceX sera lancé – un test qui testera le système d’évacuation d’urgence de la société.

Connu sous le nom d ‘«interruption de vol», il s’agit d’un scénario que SpaceX implémenterait au cas où la fusée Falcon 9 rencontrerait un problème en cours de vol, créant un environnement dangereux pour l’équipage. La structure de la capsule Crew Dragon comprend huit propulseurs, appelés Super Dracos, qui peuvent s’enflammer pendant le lancement et éloigner le véhicule d’une fusée défectueuse.