Les enquêteurs tentent toujours de comprendre exactement pourquoi un véhicule SpaceX a explosé lors des essais du 20 avril. Un responsable de SpaceX a confirmé aujourd’hui que l’explosion avait détruit la version d’essai de la voiture de tourisme de la société, baptisée Crew Dragon.

L’entreprise a ouvert une enquête sur l’incident peu après, et elle continue de chercher des preuves de l’accident. La sécurité et les performances du Crew Dragon sont une préoccupation particulière pour la NASA ainsi que pour SpaceX. NASA

SpaceX a été chargée de la construction du véhicule dans le cadre de son programme Commercial Crew, qui vise à réduire la dépendance de l’agence spatiale sur la fusée russe Soyouz. À l’heure actuelle, le Soyouz est le seul véhicule à transporter des personnes à destination et en provenance de la Station spatiale internationale.

Avant l’explosion, les tests se déroulaient comme prévu, a déclaré Hans Koenigsmann, vice-président de Mission Assurance de SpaceX, lors d’une conférence de presse consacrée à la prochaine mission de réapprovisionnement de SpaceX sur l’ISS. La capsule était attachée sur place pour l’essai, conçu pour vérifier le bon fonctionnement des propulseurs du système. Koenigsmann a déclaré que la capsule fonctionnait «comme prévu», puis que des ensembles de propulseurs plus petits situés de part et d’autre du véhicule, appelé Dracos, tiraient pendant cinq secondes chacun. Ces tests “se sont très bien déroulés”, a déclaré Koenigsmann.

Ensuite, il était temps de tester les SuperDracos, les propulseurs conçus pour éloigner le Crew Dragon et ses passagers de sa fusée en cas de problème, que ce soit sur la plate-forme ou lors du lancement. Environ une demi-seconde avant que les propulseurs SuperDraco soient censés fonctionner, quelque chose s’est mal passé. «Il y avait une anomalie et le véhicule avait été détruit», a expliqué Koenigsmann.

Bien qu’il soit encore trop tôt pour nommer une cause, les premières données suggèrent que quoi qu’il se soit passé lorsque le système SuperDraco a été activé, a déclaré Koenigsmann. «Nous n’avons aucune raison de penser qu’il existe un problème avec les SuperDracos eux-mêmes», a-t-il déclaré.

Les propulseurs SuperDraco ont fait l’objet de tests approfondis. Ils ont notamment été testés plus de 600 fois dans les installations de SpaceX au Texas, a déclaré Koenigsmann. “Nous continuons d’avoir une grande confiance dans ce propulseur particulier.”

Déterminer la cause du problème, puis le résoudre, est essentiel pour l’avenir du programme Crew Dragon. Heureusement, SpaceX a déjà commencé la production d’autres capsules Crew Dragon, il n’a donc pas besoin de construire un véhicule de test de remplacement à partir de zéro. SpaceX avait prévu de tester le système d’abandon de son véhicule (qui utilise les propulseurs SuperDraco) en juin, suivi d’un autre essai sur l’ISS en juillet. Cela semble maintenant très peu probable, mais on ne sait pas trop à quel point le calendrier des tests sera retardé.

Il n’est pas rare que des enquêtes prennent du temps. Quand une roquette SpaceX a explosé à mi-vol le 28 juin 2015, il a fallu attendre le 20 juillet de cette année pour que la société annonce que la catastrophe avait été causée par une jambe de force défaillante. Après l’explosion d’une fusée SpaceX Falcon 9 sur la rampe de lancement le 1er septembre 2016, il a également fallu 22 jours à la société pour publier une mise à jour identifiant une cause présumée, à savoir une faille dans le système d’hélium de la fusée. L’enquête conjointe a duré environ quatre mois.

“Si cela devait se produire, je préférerais que cela se produise sur le terrain dans le programme de développement”, a déclaré Koenigsmann à propos de l’explosion. «Nous allons tirer les leçons de cette expérience et je suis convaincu que cela nous aidera à faire en sorte que Crew Dragon soit l’un des véhicules de vol spatial les plus sûrs jamais construit.»