SpaceX développe  Starship depuis un certain temps déjà, mais les prototypes à grande échelle qu’il construit à Boca Chica, au Texas, ont jusqu’à présent toujours rencontré une erreur fatale lors d’une partie importante des tests appelés “cryo” , ou remplissage le réservoir de carburant à pleine pression dans des conditions qui simulent le vide de l’espace. Le dernier prototype, appelé “SN4” pour “numéro de série 4”, a finalement réussi ce test, ce qui ouvre la voie à un essai d’incendie moteur suivi d’un vol court.

Le prototype SN4 de SpaceX ressemble à ce à quoi ressemblera sa fusée finale, contrairement au démonstrateur sous-échelle Starhopper que la compagnie a initialement volé juste pour montrer ce que son nouveau moteur Raptor pouvait accomplir. Le SN4, comme le Starhopper, est équipé d’un seul moteur Raptor, ce qui permettra au véhicule d’effectuer des vols courts à des fins de test. Selon le PDG de SpaceX et fondateur Elon Musk, la prochaine version, SN5, aura trois moteurs , ce qui est encore moins que les six que la version complète et fonctionnelle de Starship devrait avoir, mais cela lui permettra d’effectuer des vols d’essai plus longs. en préparation d’une démonstration de lancement orbital.

Tester et développer une nouvelle fusée et un nouveau système de lancement aura toujours un hic, car toute la simulation dans le monde ne peut pas reproduire les conditions d’utilisation et la physique du monde réel. Mais les échecs antérieurs de Starship lors de la phase de test de cryo commençaient à ressembler à un problème plus fondamental.

SpaceX va maintenant effectuer un essai statique du moteur Raptor installé sur le prototype,  puis le vaisseau de développement cherchera à effectuer un vol d’environ 150 mètres (environ 500 pieds), ce qui est la même hauteur que le Starhopper effectué. C’est loin d’être aussi élevé que nécessaire pour effectuer des missions orbitales, bien sûr, mais c’est un test qui montrera comment un véhicule à grande échelle fonctionne à basse altitude, ce qui est une information clé dont SpaceX a besoin.