SpaceX a lancé le 15e prototype de sa fusée de nouvelle génération entièrement réutilisable Starship, avec un vol d’essai qui comprenait une montée réussie à environ 30000 pieds, ainsi qu’un retournement, une descente et un atterrissage en douceur contrôlés comme prévu. Un très petit feu a semblé se déclarer à la base de la fusée peu de temps après l’atterrissage mais il a été contenu. L’engin était propulsé par trois moteurs de fusée Raptor, qui s’arrêtaient en séquence avant que le véhicule n’atteigne son apogée.

C’est une étape importante pour SpaceX, qui a déjà piloté des prototypes, mais qui n’a pas encore vu de test se terminer avec le véhicule d’essai intact. Les prototypes SN8 et SN9 ont été détruits en essayant d’atterrir, tandis que SN10 a explosé peu de temps après l’atterrissage. Le dernier lancement test, SN11, s’est soldé par une explosion et la perte totale de la fusée juste avant l’atterrissage.

Le PDG de SpaceX, Elon Musk, a confirmé le bon touché du SN15 juste après la fin du livestream de lancement. Il s’agit d’une étape clé dans le développement des capacités orbitales du Starship, qui obligera le véhicule à effectuer cette manœuvre d’atterrissage après avoir été lancé dans l’espace au sommet d’une fusée d’appoint Super Heavy et effectué le voyage de retour depuis l’orbite.

SN15 comprend également un certain nombre d ‘améliorations à travers les structures, l’avionique et les logiciels. SpaceX vise à utiliser Starship pour les futurs lancements et atterrissages lunaires et martiens.

La Federal Aviation Administration a autorisé la semaine dernière SpaceX à effectuer ses trois prochains vols d’essai de son programme Starship, y compris le vol de mercredi. Les deux prochains seront les vols des vaisseaux SN16 et SN17.