La société aérospatiale d’Elon Musk, SpaceX, a réussi à lancer deux astronautes en orbite, inaugurant une nouvelle ère de vols spatiaux humains aux États-Unis , et mise sur orbite depuis le sol américain avec un véhicule de fabrication privée.

Les deux astronautes , les pilotes chevronnés de la NASA, Bob Behnken et Doug Hurley , ont atteint l’espace à l’intérieur du nouveau vaisseau spatial automatisé de SpaceX appelé le Crew Dragon, une capsule conçue pour emmener des personnes vers et depuis la Station spatiale internationale. Attaché à l’intérieur de la capsule en forme de goutte, le duo a décollé au-dessus de la fusée Falcon 9 de SpaceX depuis le Kennedy Space Center de la NASA en Floride à 3:22PM ET samedi. La fusée a déposé le Crew Dragon en orbite environ 12 minutes plus tard.

Ce lancement est un moment critique pour SpaceX, dans le but  d’envoyer des humains dans l’espace et de construire des colonies sur Mars. Il s’agit également du dernier test majeur pour SpaceX dans le cadre du programme d’équipage commercial de la NASA. Grâce à cette initiative, la NASA a fait appel à deux sociétés, SpaceX et Boeing, pour développer de nouveaux vaisseaux spatiaux qui pourraient transporter régulièrement les astronautes de l’agence vers et depuis la station spatiale. Après six ans de développement et de tests sur le Crew Dragon, SpaceX a poursuivi sa course pour lancer les humains en premier.

Bien que cette mission soit considérée comme un test, elle a toujours eu un poids énorme pour les États-Unis. La dernière fois que des personnes ont décollé des États-Unis en orbite, c’était lors du dernier vol de la navette spatiale de la NASA, le 8 juillet 2011. Depuis, la fusée russe Soyouz est le seul véhicule disponible pour effectuer des vols en équipage vers l’ISS, et un seul siège à bord.

Le programme d’équipage commercial a été créé pour mettre fin à la dépendance de la NASA à l’égard de la Russie mais aussi pour impliquer le secteur privé. Pendant toute l’histoire des vols spatiaux, le gouvernement a été chargé de superviser la conception, la production et l’exploitation des vaisseaux spatiaux qui emmènent les humains en orbite. Avec Commercial Crew, la NASA voulait que le secteur privé s’implique. Lorsque la NASA a attribué pour la première fois à SpaceX et Boeing leurs contrats en 2014, la NASA espérait qu’ils piloteraient leurs véhicules d’ici 2017. Mais Les retards techniques et les échecs des tests ont retardé le programme, mais finalement, SpaceX a atteint le cap d’aujourd’hui.

Le Crew Dragon est conçu pour s’amarrer automatiquement à l’ISS sans aucune intervention de l’équipage, bien que les deux astronautes essaieront de voler manuellement la capsule avec ses commandes à écran tactile à l’approche de la station. Après avoir testé cette interface, les astronautes céderont le contrôle au Crew Dragon, qui tentera de s’approcher automatiquement de la station et de se verrouiller sur un port d’amarrage disponible.

Les deux astronautes doivent également rentrer à la maison et tester la capacité du Crew Dragon à ramener les humains sur Terre en toute sécurité. La NASA n’a pas encore décidé quand la paire rentrera chez elle; ce sera entre les six et 16 prochaines semaines. Une fois cette décision prise, Behnken et Hurley regagneront leur capsule Crew Dragon et commenceront l’intense voyage de retour à travers l’atmosphère de notre planète. Le Crew Dragon est équipé d’un bouclier thermique pour protéger les astronautes de la descente ardente, et la capsule dispose d’une suite de quatre parachutes conçus pour ouvrir et abaisser doucement le véhicule dans l’océan Atlantique.

Beaucoup de choses vont dans le sens de cette mission, mais si tout se passe bien, le vol ne pourrait être que le début du voyage de SpaceX dans le vol spatial humain. La NASA prévoit d’utiliser les données collectées lors de cette mission pour certifier le Crew Dragon d’effectuer des voyages réguliers vers et depuis la Station spatiale internationale avec des astronautes à bord. SpaceX et la NASA visent déjà le 30 août pour le prochain vol Crew Dragon de la compagnie, qui transportera quatre astronautes: Victor Glover de la NASA, Mike Hopkins et Shannon Walker, ainsi que Soichi Noguchi du Japon. Cela signifie que nous pourrions bientôt entrer dans une nouvelle ère où les entreprises privées sont celles qui emmènent régulièrement les gens en orbite terrestre basse.