Ce soir, SpaceX tentera de relancer son ambitieuse initiative Internet depuis l’espace, baptisée Starlink, en lançant les 60 premiers satellites de production de près de 12 000 engins spatiaux prévus sur une orbite basse au-dessus de la Terre. Ces sondes inaugurales ne disposent pas de toutes les fonctionnalités que les satellites finalisés sont supposés avoir, mais leur lancement donnera le ton à Starlink – et devrait aider SpaceX à savoir ce qu’il faut pour faire fonctionner une grande série de véhicules dans l’espace.

«C’est l’un des projets d’ingénieur les plus difficiles que j’ai jamais vu aboutir, et il a été très bien exécuté», a déclaré le président de SpaceX, Elon Musk, lors d’une conférence téléphonique.

Starlink est l’un des projets les plus formidables de SpaceX. SpaceX envisage de mettre en orbite deux groupes de satellites: un lot de 4 409 satellites qui opèreront entre 550 km (340 milles) et 1 325 km (823 milles). Et puis, il y a un deuxième lot de 7 518 satellites qui volerait légèrement plus bas, entre 208 milles (335 kilomètres) et 214 milles (346 kilomètres) d’altitude. Au total, 11 927 satellites effectuent des zooms sur la Terre, offrant une connectivité Internet à un million de terminaux utilisateurs à la surface.

En fin de compte, l’objectif est de fournir une couverture Internet mondiale depuis l’espace, avec des temps de latence très courts, ce que les satellites actuels ne peuvent accomplir. La plupart des satellites qui assurent une couverture Internet depuis l’espace se trouvent sur des orbites beaucoup plus hautes, appelées orbites géostationnaires – un chemin situé à environ 22 000 milles au-dessus de l’équateur. Le problème avec ces satellites, cependant, est que l’obtention de leurs données prend beaucoup de temps, car les signaux doivent parcourir des milliers de kilomètres dans l’espace et en revenir. C’est la raison pour laquelle SpaceX et d’autres sociétés aérospatiales proposent des constellations sur des orbites beaucoup plus basses afin de réduire ce problème de latence.

Lorsque vous vous déplacez vers des orbites inférieures, il vous faut beaucoup plus de satellites pour couvrir complètement la Terre. C’est pourquoi SpaceX et d’autres proposent de nouvelles constellations numérotées par centaines et par milliers. À l’heure actuelle, il y a près de 2 000 satellites opérationnels en orbite, mais des initiatives Internet par satellite comme celles de SpaceX, OneWeb et d’autres pourraient quadrupler ce nombre. Cela a amené de nombreux experts de l’aérospatiale à se demander comment cela pourrait encombrer l’espace autour de la Terre et à s’inquiéter des risques de collisions en vol et de débris spatiaux. Afin de réduire les risques de formation de débris, SpaceX a proposé de déplacer certains de ses satellites sur des orbites basses. Il envisage également de les jeter au-dessus de l’eau, où ils se consumeront presque complètement dans l’atmosphère et ne constitueront pas une menace pour les personnes. ou propriété ci-dessous.

Musk affirme toutefois que les risques de collision dans l’espace seront faibles. “La malbouffe spatiale – nous ne voulons pas la banaliser ou ne pas la prendre au sérieux, parce que nous le prenons au sérieux, mais elle n’est pas encombrée là-bas”, explique Musk. “Il est extrêmement rare.”

Si les risques de débris sont pris en compte, les avantages de ces constellations pourraient être immenses, en particulier dans les zones rurales et isolées. “Cela fournirait une connectivité aux personnes qui n’ont pas de connectivité aujourd’hui ou qui sont extrêmement coûteuses et peu fiables”, a déclaré Musk. Il a également déclaré que ce système “fournirait une option compétitive” aux personnes vivant dans des zones plus développées qui pourraient souhaiter une autre option pour leur fournisseur d’accès Internet.

La Federal Communications Commission a déjà autorisé SpaceX à lancer l’intégralité de sa constellation de près de 12 000 satellites. SpaceX a lancé ses deux premiers satellites de test, TinTin A et TinTin B, en février 2018, et la société a maintenant environ six ans pour lancer la moitié de la constellation complète afin de mettre pleinement en service sa licence avec la FCC.

Le lancement de ce soir permettra à SpaceX de respecter son échéance, bien que les satellites participant à cette mission ne disposent pas de toutes les fonctionnalités des sondes finalisées. Ils ont des antennes radio pour communiquer avec la Terre, des propulseurs capables de les propulser dans l’espace, ainsi que des suiveurs d’étoiles qui aideront à l’orientation et à la navigation. SpaceX affirme que les satellites peuvent même suivre de manière autonome d’autres débris en orbite en utilisant les données de suivi de la Force aérienne et éviter de heurter des objets. Mais ces premiers satellites n’ont pas le moyen de communiquer entre eux, ce qui sera nécessaire dans le futur. Étant donné que les satellites effectueront un zoom sur la Terre, ils devront faire un compromis sur la couverture chaque fois qu’ils se déplacent vers une nouvelle partie de la surface, ce qui nécessitera une communication satellite à satellite.

Cependant, Musk a déclaré que ces premiers satellites peuvent contourner ce problème en renvoyant des signaux provenant de passerelles au sol, qui peuvent ensuite transmettre des signaux à un autre satellite. «De cette façon, nous pouvons obtenir la connectivité sans utiliser de liens intersatellites», explique Musk. «Le système peut toujours avoir une connectivité mondiale», sauf peut-être dans certains endroits où vous auriez besoin d’une passerelle pour renvoyer les signaux au-dessus de l’océan. Musk affirme que cette solution ne sera nécessaire que pour les premiers lots de satellites de production. «C’est la première version», dit Musk. “En arrivant aux versions deux et trois, nous prévoyons d’ajouter des liaisons par satellite internes au laser.”

Au cours du week-end, Elon Musk, PDG de SpaceX, a présenté une image des 60 satellites empilés les uns sur les autres à l’intérieur du nez de la fusée Falcon 9 qui les mènera en orbite. C’est un ajustement serré à l’intérieur du véhicule et chaque satellite pèse environ 227 kg (500 livres), ce qui en fait la charge utile la plus lourde jamais atteinte par SpaceX, avec un poids de 18,5 tonnes.

SpaceX prévoit de continuer à lancer des lots de 60 lots dans les années à venir, avec l’objectif de lancer entre 1 000 et 2 000 satellites par an, selon Musk. Musk dit que la société peut obtenir une couverture complète après environ 24 lancements, mais continuera d’ajouter des satellites à mesure que de plus en plus de clients optent pour le système. «On n’a pas besoin de près de 10 000 satellites pour être efficaces», dit-il.

Le plan s’articule également autour du déploiement de stations au sol SpaceX et de terminaux d’utilisateurs recevant les signaux des satellites. Musk a décrit les terminaux d’utilisateurs individuels comme des antennes en forme de pizza qui dirigent vers le ciel et trouvent le satellite le plus proche auquel se connecter. “Vous ne remarquerez même pas le fait qu’il ya commutation entre satellites”, dit Musk. “Il y a beaucoup de technologie de pointe ici, jusqu’au niveau de la puce.”

Et si tout se passe bien, Musk envisage de doter SpaceX d’une grosse tranche d’argent, qui pourrait être utilisée pour financer des projets à plus long terme, comme le développement d’une nouvelle fusée géante appelée Starship. «Le chiffre d’affaires total de la connectivité Internet dans le monde est de l’ordre de 1 000 milliards de dollars et nous pensons pouvoir accéder à environ 3% de cette somme, voire à 5%», dit-il.

Mais d’abord, SpaceX doit commencer. Le Falcon 9, qui mettra les 60 satellites de ce soir en orbite, a déjà été utilisé à plusieurs reprises par SpaceX. Il a piloté le satellite Telstar 18 VANTAGE en septembre 2018, puis pour la deuxième fois en janvier de cette année, prenant un groupe de satellites en orbite pour Iridium. Maintenant, il volera ce soir depuis la base aérienne de Cape Canaveral en Floride et après le décollage, il tentera d’atterrir sur l’un des drones de SpaceX dans l’océan Atlantique. Cela signifie que ce véhicule pourrait potentiellement voler pour une quatrième fois s’il réussit le touché.

Ce lancement devait initialement avoir lieu la semaine dernière, mais a été retardé une fois à cause des vents violents au-dessus du site de lancement. SpaceX a ensuite reporté à cette semaine afin de vérifier le logiciel sur les satellites. Le décollage est maintenant prévu à 22h30 HE et SpaceX dispose d’une fenêtre de lancement d’une durée supplémentaire d’une heure et demie pour que la compagnie puisse décoller jusqu’à 12h00 HE. Environ une heure après le décollage, SpaceX déploiera les satellites en orbite en faisant pivoter la fusée et en utilisant l’inertie des satellites pour les répartir en orbite. SpaceX prévoit de montrer toute la mission du début à la fin, avec une couverture en direct commençant environ 15 minutes avant le lancement. Revenez alors pour regarder ce qui devrait être un déploiement de satellite intéressant.