Après avoir lancé sa puissante fusée Falcon Heavy ce soir, SpaceX a attrapé une partie du nez du véhicule lorsqu’il est retombé sur Terre – la première fois que la société réussit un tel exploit. La structure s’est détachée de la fusée dans l’espace et est parachutée à la surface, où elle a ensuite atterri sur un bateau SpaceX équipé d’un filet géant.

La cascade réussie survient après un an et demi d’essais et d’échec pour attraper un nez après le lancement. Mais maintenant que celui-ci a été récupéré, il est possible que SpaceX utilise à nouveau la structure lors d’un prochain vol au lieu d’en construire un nouveau à partir de zéro.

Le nez de la fusée, ou carénage, est la structure bulbeuse qui enveloppe la charge utile lors du lancement. Il protège les satellites embarqués lors de la montée initiale et se divise ensuite en moitiés lorsqu’il est dans l’espace, qui retombent chacun sur Terre. Normalement, le carénage n’est pas récupéré. Cependant, le PDG de SpaceX, Elon Musk, a cherché un moyen de récupérer les moitiés de carénage afin de les réutiliser. “Imaginez que vous disposiez de 6 millions de dollars en espèces dans une palette qui vole dans les airs et que celle-ci se propage dans l’océan”, a déclaré Musk lors d’une conférence de presse l’année dernière. “Voulez-vous essayer de récupérer ça? Oui. Oui, tu le ferais.

L’objectif de SpaceX est d’attraper le carénage en douceur avant qu’il ne tombe dans l’océan et ne soit endommagé par l’eau salée. Pour ce faire, SpaceX a eu l’idée folle d’utiliser un énorme réseau. La société a acheté un bateau, nommé adorable Mme Tree (à l’origine M. Steven), et l’a équipé de quatre faisceaux géants qui hissent un grand filet pour attraper le carénage en chute. Chaque demi-carénage est doté d’un système de guidage lui permettant de revenir sur Terre, ainsi que de petits propulseurs et types de parachutes spéciaux appelés parafoils pour contrôler la descente du nez. Si tout se passe bien, au moins une moitié de carénage tombera dans le filet un peu comme une balle de baseball dans un gant de receveur.

Depuis le début de l’année dernière, SpaceX a essayé cette technique lors de certains vols, en plus d’effectuer de nombreux tests de chute avec le bateau et un carénage simulé. SpaceX a même agrandi le filet sur l’arbre Ms. pour que le bateau puisse plus facilement attraper des carénages. Mais jusqu’à présent, aucun des carénages de SpaceX n’a réussi à coller sa cible, bien que la société ait réussi à en récupérer beaucoup sur l’océan. Enfin, tous ces tests ont porté leurs fruits avec les captures d’aujourd’hui. Et SpaceX dit qu’il a également repéré la seconde moitié du carénage à proximité dans l’eau.

Désormais, SpaceX ramènera le carénage sur le rivage et déterminera s’il peut voler à nouveau. Comme il n’a pas touché l’eau, il est plus facile de rénover le matériel qu’un carénage dont la moitié est tombée dans l’océan. Et quand il s’agit de lancer des fusées, utiliser du matériel déjà fabriqué est un bon moyen d’économiser sur certains coûts.