Le premier vol d’essai à haute altitude de SpaceX de sa fusée Starship, qui a été lancé avec succès mais a explosé lors d’une tentative d’atterrissage bâclée en décembre, a dérogé les termes de sa licence d’essai de la Federal Aviation Administration, selon deux personnes proches de l’incident. L’explosion à l’atterrissage et la violation de la licence ont entraîné une enquête officielle de la FAA, poussant les régulateurs à surveiller de près la campagne hâtive de tests de fusées sur Mars d’Elon Musk.

Musk a salué le lancement en décembre du prototype du vaisseau spatial «Serial Number 8» dans les installations de SpaceX à Boca Chica, au Texas, comme un succès. La FAA, qui supervise la sécurité au sol et délivre des licences pour les lancements privés, n’était pas si heureuse.

L’enquête sur la soi-disant mésaventure a été ouverte cette semaine-là, se concentrant non seulement sur l’atterrissage explosif, mais sur le refus de SpaceX de s’en tenir aux termes de ce que la FAA a autorisé, ont déclaré les deux personnes. On ne sait pas quelle partie du vol d’essai a dérogé la licence de la FAA, et un porte-parole de la FAA a refusé de préciser.

Le contrôle accru de la part des régulateurs après le spectacle de la rampe de lancement a joué un rôle dans le retard de la dernière tentative de test du vaisseau spatial «SN9» de SpaceX, qui, selon la société, aurait lieu jeudi. La fusée en alliage d’acier brillant de 16 étages était chargée de carburant et prête à voler. Mais les responsables de la FAA étaient toujours en cours d’examen de la licence pour le test en raison de plusieurs modifications apportées par SpaceX à sa demande de licence, a déclaré une source.

La violation de licence (et le processus de révision de licence qui a suivi) a intensifié les tensions entre SpaceX et la plus grande agence de transport du monde. Pendant des années, Musk et d’autres acteurs de l’industrie spatiale ont déploré le cadre réglementaire américain séculaire des licences de lancement, car l’innovation et la concurrence dans l’espace montent en flèche. En réponse, le département américain des transports qui délègue ses fonctions de surveillance du lancement à la FAA , a dévoilé une nouvelle réglementation simplifiée sur les licences de lancement l’année dernière.