Petit lanceur de satellites, Rocket Lab se lance dans la fabrication de satellites en plus de leur lancement. La société a annoncé aujourd’hui qu’elle offrait un nouveau service à ses clients: un satellite standard pouvant être adapté aux besoins de toutes les entreprises en orbite terrestre basse. Ces satellites sont conçus pour se mettre en orbite sur la fusée Electron de Rocket Lab, créant ainsi une mission rationalisée dans l’espace.

L’offre de Rocket Lab est un satellite circulaire appelé Photon. Capable de peser jusqu’à 170 kilogrammes, il est équipé de la propulsion, du GPS, etc. La conception du satellite est inspirée de la phase de lancement de Rocket Lab, un vaisseau spatial cylindrique que la société place au sommet de ses fusées pour donner un coup de pouce supplémentaire aux charges utiles en orbite. Jusqu’à présent, Rocket Lab a lancé sa phase de lancement à quatre reprises, donnant ainsi à la société une bonne idée de la façon dont le Photon pourrait se comporter dans l’espace.

Selon Peter Beck, PDG de Rocket Lab, l’idée de transformer le satellite en satellite était une étape naturelle. «Il m’a toujours semblé étrange que vous disposiez d’un [véhicule spatial] doté des mêmes composants que le satellite, littéralement à six pouces les uns des autres», a déclaré Beck au journal The Verge, faisant référence à l’étape Electron. «Mais nous ne nous parlerions pas et nous nous repousserions, ce serait la fin. Cela nous semblait bizarre de le faire plutôt que de simplement tout combiner en une seule unité. ”

Le projet Photon a pour objectif de créer un satellite normalisé pouvant facilement transporter les idées des clients en matière de charge utile. Les opérateurs de satellites ont souvent besoin de construire un engin spatial complexe pour héberger un capteur ou une caméra spécifique qui va collecter des données depuis l’espace. Rocket Lab espère prendre en charge la partie fabrication de l’engin spatial, permettant ainsi aux clients d’ajouter simplement leur charge utile à la conception d’un satellite existant. “Les gens n’ont pas besoin de passer beaucoup de temps à devenir des experts et à construire des engins spatiaux pour mettre leurs idées en orbite”, déclare Beck.

Le concept Photon est relativement similaire à celui du CubeSat, un type de satellite standardisé utilisé par les entreprises, les chercheurs et les universités pour envoyer leurs charges utiles dans l’espace. Le CubeSat est un engin spatial relativement petit, en forme de boîte, mesurant un peu moins de 4 pouces de tous les côtés. Les boîtes peuvent être empilées les unes sur les autres pour créer des modèles plus grands, qui ont généralement la taille d’une boîte de céréales. La standardisation de la conception de CubeSat – et le fait qu’elle est relativement peu coûteuse à modifier – a permis de réduire la barre d’accès à l’espace, permettant ainsi à de plus en plus d’entrants sur le marché des satellites.

Selon Beck, le Photon permettra aux clients de faire plus de types de missions qu’un CubeSat. «Il n’ya qu’un certain montant que vous pouvez faire avec un CubeSat, car votre volume est limité», explique-t-il. CubeSats peut peser aussi peu que trois livres, mais le Photon sera plus de 100 fois plus lourd. Il mesurera également environ 4 pieds de large – la largeur totale de la fusée Electron de Rocket Lab – offrant ainsi plus de place pour l’ajout de capteurs et d’autres types d’instruments.

Rocket Lab a déjà deux clients prêts à utiliser le Photon – un opérateur commercial et un du gouvernement. L’entreprise envisage de faire son premier vol de démonstration du système Photon plus tard cette année, mais il n’y aura aucune mission commerciale du satellite puisque le manifeste de Rocket Lab est complet pour 2019.

Une fois que la plate-forme Photon sera pleinement opérationnelle, Beck envisage de nombreux types d’applications pour le satellite, telles que la télévision par satellite ou l’observation de la Terre. Il est même possible d’utiliser le Photon pour transmettre de l’internet à partir de l’espace, un concept que de nombreuses entreprises comme SpaceX, OneWeb et maintenant Amazon recherchent. Et pour ceux qui ont choisi le Photon, la fusée est garantie. “Nous avons un réel avantage dans la mesure où il s’agit d’une fusée et d’un satellite réunis en un.”