Jeudi, la NASA a testé l’étage central de sa gigantesque fusée Space Launch System, faisant tester ses installations du sud du Mississippi pendant une durée bien au-delà de ce dont les ingénieurs avaient besoin pour une démonstration propre. L’équipe a effectué sa deuxième tentative de tir à chaud après avoir interrompu un premier tir en janvier. Dans l’attente d’un examen des données du test, les ingénieurs envisagent d’expédier l’étage de la fusée en Floride avant son premier vol d’essai vers la Lune dans le cadre du programme Artemis de la NASA.

Montés dans une installation d’essai géante du Stennis Space Center de la NASA, les quatre moteurs RS-25 de l’étage-fusée se sont allumés ensemble pendant plus de huit minutes pour tester les conditions d’un véritable décollage. La NASA et son maître d’œuvre, Boeing, devaient atteindre au moins quatre minutes de temps de test continu pour qualifier cela de succès.

Le fonctionnement du moteur était une dernière étape cruciale dans la campagne de test dite Green Run du programme SLS. Si les données sont vérifiées, il se rendra par bateau au centre spatial Kennedy de la NASA en Floride pour l’assemblage final. Le premier lancement de la fusée, Artemis I, enverra une capsule d’astronaute Orion non équipée lors d’un voyage autour de la Lune au début de l’année prochaine.

SLS est la fusée centrale de la NASA pour son programme Artemis, une campagne ambitieuse visant à ramener les humains sur la Lune et plus tard sur Mars. Présentée comme la fusée la plus puissante depuis la Saturn V du programme Apollo, son développement de dix ans a été entaché de milliards de dépassements de coûts et de retards. Au moment du vole, ses coûts pourraient atteindre près de 20 milliards de dollars, selon l’inspecteur général de la NASA.

Boeing, le maître d’œuvre qui construit l’étage principal, a déclaré que le test a démontré le succès du fonctionnement de l’étage principal et sera utilisé pour aider à certifier l’étage pour le vol.