Jeff Bezos, fondateur de Blue Origin, propose de réduire jusqu’à 2 milliards de dollars le coût de développement d’un atterrisseur lunaire et d’autofinancer une mission d’exploration en échange d’un contrat avec la NASA.

Le contrat spécifique en question concerne le développement d’un atterrisseur lunaire pour le programme Human Landing System, qui vise à renvoyer des humains sur la lune pour la première fois depuis l’époque d’Apollo. La NASA a annoncé en avril 2020 que Blue Origin, SpaceX et Dynetics avaient été choisis pour la phase initiale du contrat, et on pensait que la concurrence serait probablement réduite à deux sociétés finales pour construire des atterrisseurs lunaires.

Mais un an plus tard, dans un mouvement qui s’écartait de la pratique historique, la NASA a annoncé qu’elle n’avait sélectionné qu’une seule entreprise pour le contrat : SpaceX. Cette société, dirigée par Elon Musk, a proposé un plan de 2,89 milliards de dollars pour son atterrisseur, soit environ la moitié de la proposition de 5,99 milliards de dollars de Blue Origin. Bezos propose maintenant de réduire ce prix de 2 milliards de dollars.

Dans un document obtenu par le Washington Post ,la NASA admet que son budget de l’exercice en cours ne supportait même pas une seule attribution de contrat. En réponse, SpaceX a mis à jour son calendrier de paiement afin qu’il corresponde au budget actuel de la NASA.

Ce n’est pas la première fois que Blue Origin remet en cause publiquement la décision de la NASA d’opter pour un seul fournisseur. La société, avec Dynetics, a déposé des protestations auprès du Government Accountability Office une semaine seulement après l’annonce du prix. Blue Origin a fait valoir que les exigences du contrat ne donnaient pas aux entreprises la possibilité de faire concurrence de manière significative. Le GAO doit statuer sur la protestation avant le 4 août.

Blue Origin et Dynetics ne sont pas les seules entités à soutenir deux attributions de contrats. Le Sénat a récemment adopté un projet de loi qui obligerait, entre autres, la NASA à sélectionner deux sociétés pour l’atterrisseur HLS. Cependant, tous les législateurs n’étaient pas satisfaits de l’inclusion du financement supplémentaire : le sénateur Bernie Sanders l’a qualifié de renflouement de Bezos, mais n’a finalement pas réussi à retirer le financement supplémentaire du projet de loi.