Le mini hélicoptère de la NASA a survécu à sa première nuit seul à la surface de Mars après avoir été déposé par Perseverance samedi. Résistant aux températures glaciales martiennes, le giravion nouvellement déployé a passé un important test d’indépendance, donnant aux ingénieurs la confiance nécessaire pour procéder à une série d’exercices d’échauffement en vue de son premier vol ce week-end.

L’engin à énergie solaire est arrivé sur Mars attaché au ventre du rover Perseverance de la NASA le 18 février. Le rover a laissé tomber la housse de protection d’Ingenuity le mois dernier pour commencer un processus de déploiement méticuleux d’une semaine qui s’est achevé le week-end dernier, avec les quatre pattes d’atterrissage d’Ingenuity fermement plantées sur la surface martienne pour la première fois. Peu de temps après, l’appareil photo de 13 mégapixels d’Ingenuity a pris sa première image du sol.

Les ingénieurs du Jet Propulsion Laboratory de la NASA ont confirmé qu’Ingenuity avait survécu aux températures nocturnes glaciales de Mars d’environ -130 degrés Fahrenheit lundi matin, après que l’hélicoptère ait renvoyé des signaux à la station de base de Mars, un centre de communication à bord de Perseverance.

Pour son premier test en vol ce week-end, Ingenuity s’élèvera à près de 3 mètres de la surface et planera sur place pendant environ 30 secondes. Il pivotera tout en planant pour démontrer un mouvement fluide, puis entamera une descente progressive pour un atterrissage. Les ingénieurs s’attendent à recevoir des images du survol d’Ingenuity le matin du 12 avril, ainsi que des tonnes de données sur le vol.

Malgré la conception minuscule et légère de l’hélicoptère, il doit être totalement indépendant de l’alimentation maintenant qu’il s’est détaché de l’alimentation électrique de Perseverance. Pour ce faire, l’engin dispose d’un panneau solaire au-dessus de ses hélices qui alimente six batteries lithium-ion dans son corps de la taille d’une boîte à mouchoirs, qui abrite également un ordinateur environ 100 fois plus puissant que celui de Perseverance, et de petits radiateurs pour se réchauffer pendant les périodes glaciales.