L’hélicoptère Ingenuity de la NASA a réussi un premier vol d’essai sur Mars. Le petit hélicoptère s’est levé à 10 pieds de la surface martienne pendant 39 secondes, marquant le premier vol motorisé sur un autre monde. La démonstration historique ouvre des possibilités alléchantes pour un nouveau mode de déplacement planétaire qui pourrait envoyer le futur giravion bien au-delà de la portée des rovers traditionnels.

L’hélicoptère Ingenuity a soulevé son corps de la taille d’une boîte à mouchoirs, faisant tourner ses pales jumelées pour effectuer son premier vol dans l’atmosphère ultra-mince de Mars. Ces pales tournaient à plus de 2500 tr/min. L’engin a plané pendant environ 30 secondes au-dessus de la surface avant de descendre pour l’atterrissage, concluant un test en vol entièrement autonome de 39,1 secondes.

Le giravion est arrivé sur la planète rouge, à 173 millions de kilomètres de la Terre, le 18 février, accroché au ventre du rover Perseverance de la NASA. Il a été déployé à partir de Perseverance plus d’un mois plus tard, le 4 avril. Le vol réussi de lundi prépare le terrain pour des tentatives plus ambitieuses au cours des prochaines semaines.

Les ingénieurs du Jet Propulsion Laboratory de la NASA ont éclaté de joie après avoir confirmé que la tentative de vol d’Ingenuity semblait irréprochable. “Confirmé, qu’Ingenuity a effectué son premier vol d’avion motorisé sur une autre planète”, a déclaré le pilote en chef d’Ingenuity Håvard Grip, suscitant des applaudissements au sein du JPL Mission Control. «Nous pouvons maintenant dire que des êtres humains ont piloté un giravion sur une autre planète», a déclaré MiMi Aung, chef de projet d’Ingenuity, aux ingénieurs de la NASA dans la salle après confirmation du succès du test en vol de l’hélicoptère.