Le plus grand avion du monde a décollé pour la première fois de son histoire samedi matin. Construit par la société de lancement de roquettes Stratolaunch, l’avion de 500 000 livres doté d’une envergure de 385 pieds a décollé peu de temps après 10h00 (HE) de Mojave Air and Space Port à Mojave, en Californie. Il s’agissait d’un premier vol d’essai critique pour l’avion, conçu pour lancer des roquettes en orbite depuis les airs. Le vol inaugural a duré 150 minutes, selon la compagnie, après quoi l’avion a atterri en toute sécurité.

Le Stratolaunch à double fuselage est conçu pour voler à une altitude de 35 000 pieds, où il peut lancer des roquettes qui enflamment leurs moteurs et se propulsent en orbite autour de la planète. Il n’y a pas de fusée sur ce vol particulier. Mais la société a déjà signé avec au moins un client, Northrop Grumman, qui envisage d’utiliser Stratolaunch pour envoyer sa fusée Pegasus XL dans l’espace.

«Ce fut un moment émouvant pour moi, personnellement, de regarder cet oiseau majestueux prendre son envol», a déclaré le directeur général de Stratolaunch, Jean Floyd. L’appareil a fonctionné comme prévu, atteignant une vitesse maximale de 175 milles à l’heure et une altitude maximale de 15 000 pieds.

«Le vol lui-même était fluide, et c’est exactement ce que vous voulez pour un premier vol», a déclaré le pilote d’essai, Evan Thomas. Au cours de la première phase du vol, Stratolaunch a testé les qualités de vol de l’avion. “Il a volé très bien comme nous l’avions simulé et comme nous l’avions prédit”, a-t-il déclaré. Selon Stratolaunch, les systèmes de l’appareil «fonctionnaient comme une montre» et l’appareil a atterri «sur la marque» après quelques passages à basse altitude.

Le vol d’aujourd’hui intervient trois mois seulement après que Stratolaunch eut licencié plus de 50 employés et annulé ses efforts pour développer ses propres fusées. À l’origine, la société avait prévu de construire toute une série de roquettes, y compris un avion spatial. Le changement de plans aurait été provoqué par le décès du cofondateur de Microsoft, Paul Allen, qui avait créé Stratolaunch en 2011.

Le nom d’Allen a été mentionné fréquemment lors de la conférence de presse aujourd’hui. «Il aurait sans aucun doute été extrêmement fier de voir son avion prendre son envol», a déclaré Floyd. “Même s’il n’était pas là aujourd’hui, j’ai murmuré un” merci “.”

Stratolaunch n’a pas répondu aux questions pendant l’appel à la presse et n’a fait aucune mention de ce qui allait suivre pour l’avion.

Le lancement d’aujourd’hui a nécessité un certain nombre de tests supplémentaires au cours des dernières années, notamment le déploiement initial et un test de moteur en 2017, ainsi que plusieurs taxis à Mojave à différentes vitesses.