Amazon a dévoilé la dernière version de son drone de livraison Prime Air, un avion hybride capable de décoller et d’atterrir verticalement, ainsi que de poursuivre son vol en avant. La société affirme vouloir lancer un service de livraison utilisant le drone dans «les prochains mois», mais n’a pas précisé où cela pourrait se produire ni combien de clients cela pourrait couvrir.
Présentant le drone sur scène lors de la conférence Amazon: Re: MARS à Las Vegas, le PDG mondial d’Amazon, Jeff Wilke, a souligné les caractéristiques de sécurité de l’appareil. «Nous savons que les clients ne seront à l’aise avec les livraisons de drones que si le système est incroyablement sûr», a déclaré Wilke. Selon Amazon, les caractéristiques de sécurité du drone le rendent aussi “robuste et stable que les avions commerciaux” – une revendication importante pour une technologie qui en est encore à ses débuts.
Le nouveau drone utilise une combinaison de caméras thermiques, de caméras de profondeur et de sonar pour détecter les dangers. À l’aide de modèles d’apprentissage automatique, les ordinateurs de bord peuvent automatiquement identifier les obstacles et naviguer autour d’eux. «Des parapentes aux lignes électriques, en passant par les corgi dans votre jardin, ce drone est couvert par la sécurité», a déclaré Wilke.

Les rotors du drone sont également entièrement couverts pour des raisons de sécurité, ces capots servant d’ailes lors d’un vol soutenu. Le drone a six degrés de liberté (contre quatre pour un quadcopter normal), ce qui, d’après Amazon, permet un vol plus dynamique et plus agile. Une conception inclinable permet au drone d’utiliser les six mêmes hélices pour voler en avant comme pour le décollage et l’atterrissage. Les colis à livrer sont ensuite transportés dans le fuselage au centre.

La société a accompagné l’annonce du nouveau drone d’une vidéo de vol d’essai montrant la transformation de l’engin en plein air. Amazon affirme que son objectif pour le service Prime Air fini est de créer «des drones entièrement électriques capables de parcourir jusqu’à 15 km et de livrer des colis de moins de cinq livres à ses clients en moins de 30 minutes». Cela peut sembler être une petite charge utile, mais selon 75 à 90 pour cent des articles achetés sont en dessous de cette limite de poids.
(JORDAN STEAD / Amazon)
Plus floue que les spécifications, cependant, le flou autour de quand, où et comment cette technologie sera mise à la disposition des clients par Amazon. Wilke a déclaré au public de Re: MARS: «Vous allez le voir livrer des colis aux clients dans quelques mois.» Mais la société n’a pas encore choisi d’emplacement pour ce premier service.
«Notre objectif est d’avoir un programme commercial certifié qui nous permettra de livrer aux clients, et c’est ce à quoi nous travaillons dans les mois à venir», a déclaré Wilke à la presse lors d’une conférence de presse.