L’année dernière, IBM a transporté un ordinateur quantique de 50 qubits au CES. Ou plutôt, elle apportait les morceaux accrocheurs – une collection complexe de tubes et de fils qui ressemblait à un lustre steampunk – et laissait les pièces plus lourdes de refroidissement et de gestion de l’énergie à la maison. Le système complet, hébergé dans un laboratoire de recherche à Yorktown Heights, à New York, était réparti dans une grande pièce. Selon Bob Sutor, vice-président d’IBM Q Stratégie et de l’écosystème, c’était une conception fonctionnelle mais totalement inélégante.

Il y a environ un an, IBM cherchait à améliorer quelque chose: un système entièrement intégré, modulaire, facilement évolutif et optimisé pour l’informatique quantique. Le résultat, qui est dévoilé au CES aujourd’hui, s’appelle IBM Q System One.
Et ça a l’air sauvage.
Toutes les pièces sont nichées dans un cube de 9 pieds en verre borosilicate d’un demi-pouce d’épaisseur. Les “portes” avant et arrière peuvent s’ouvrir simultanément, ce qui permet aux ingénieurs d’accéder à l’ordinateur quantique situé à l’avant et aux divers modules de refroidissement et de contrôle dissimulés derrière un panneau arrière. Ouvrir les deux portes provoquerait le renversement du cube, un peu comme un parallélogramme en pente – le cube est donc renforcé par une série de cadres indépendants en aluminium et en acier. Ceux-ci assurent l’intégrité structurelle tout en minimisant les vibrations et autres interférences potentielles.
Ce look à couper le souffle a été imaginé par Map Project Office, une firme de design industriel ayant déjà travaillé avec Sonos, Honda et Kano, et par Universal Design Studio, un cabinet d’architecture et de design d’intérieur basé à Londres. Le cube en verre a été manipulé par Goppion, un fabricant milanais qui a conçu les vitrines haut de gamme pour la Mona Lisa du Louvre, les joyaux de la couronne de la tour de Londres, etc.
Si vous avez besoin d’un rappel, l’informatique quantique exploite les bits quantiques, appelés qubits, pour traiter des tâches potentiellement complexes. Contrairement aux bits traditionnels, qui peuvent être réglés sur “un” ou “zéro”, les qubits peuvent prendre les deux valeurs à la fois, ou un mélange proportionnel des deux (les scientifiques appellent cette “superposition”). Si vous avez deux qubits, vous pouvez tester simultanément quatre résultats possibles (0-0, 0-1, 1-0, 1-1). Les Qubits sont également conscients l’un de l’autre – un phénomène appelé “enchevêtrement” – qui aide l’ordinateur à trouver une réponse.
L’informatique quantique a donc le pouvoir de surpasser les ordinateurs traditionnels qui testent les solutions possibles une par une. Il pourrait révolutionner les soins de santé – les médecins recherchant des médicaments efficaces – intelligence artificielle, cryptographie, modélisation financière et simulation météorologique. C’est ce que les premiers chercheurs espèrent, de toute façon.
L’informatique quantique est, pour la plupart, un territoire inexploré. Et tandis que la technologie en est encore à ses balbutiements, IBM tente de montrer à quoi un produit mature peut, ou devrait, ressembler. Le Q System One est un matériel expérimental – vous ne pouvez pas en acheter un chez Walmart – mais la société a essayé de l’emballer comme l’iMac d’origine; belle et autonome, avec une fenêtre évidente à regarder à l’intérieur et à s’émerveiller de ce que les ingénieurs ont mis en place.
On espère que la création de quelque chose de beau maintiendra, voire augmentera l’intérêt pour la technologie. Cela donne aussi aux gens quelque chose de réel et de tangible à admirer. C’est important alors que l’informatique quantique est bloquée dans une période de recherche trouble. Le travail est clairement en cours – des expériences sont en cours et des articles académiques sont publiés – mais de nombreux avantages de la technologie sont encore théoriques. Les ordinateurs Quantum ne rompent pas le cryptage financier, par exemple, ou ne font pas encore de simulations météorologiques complexes. Si vous ne suivez pas les dernières recherches, il est difficile de savoir si l’informatique quantique est réelle ou complète.
Un nouveau matériel comme le Q System One est toutefois facile à apprécier. D’une part, il est massif – un contraste frappant et rafraîchissant pour les smartphones et les ordinateurs portables, qui deviennent de plus en plus petites. La vitrine et les poutres en acier ne conviendront pas à tous les goûts, mais elles montrent clairement une évolution et une progression par rapport à ce que la société a construit et exposé auparavant.