Ce matin, Virgin Orbit – la société dérivée de Virgin Galactic, l’entreprise de tourisme spatial de Richard Branson – a largué une petite fusée-test depuis un avion au-dessus de la Californie du Sud, où elle a percuté le sol. La chute de la fusée sur terre faisait partie d’un important test en vol pour Virgin Orbit qui ouvrira la voie au premier lancement de la société dans l’espace plus tard cet été.
L’événement de ce matin a été qualifié de test de chute et il visait à vérifier si le système de roquettes naissant de Virgin Orbit se comportait comme prévu. Depuis quatre ans et demi, Virgin Orbit développe une nouvelle petite fusée appelée LauncherOne, conçue pour placer les satellites de la taille d’une machine à laver en orbite basse autour de la Terre. Mais contrairement à la plupart des autres fusées commerciales sur le marché, LauncherOne ne décolle pas verticalement du sol. Au lieu de cela, il est transporté à haute altitude sous l’aile d’un avion. Il doit ensuite allumer son moteur et monter en orbite.
Ce processus est un type relativement rare de voyage dans l’espace appelé lancement aérien et c’est la même technique de lancement que Virgin Galactic utilise pour amener son avion spatial touristique au bord de l’espace. L’exercice d’aujourd’hui était le dernier grand test que LauncherOne de Virgin Orbit devait réussir avant que le véhicule n’allume son moteur lors d’un vol réel pour la première fois. «C’est une étape très importante pour nous. C’est une sorte de programme de développement pour nous », a déclaré Dan Hart, président et chef de la direction de Virgin Orbit.

Pour le test d’aujourd’hui, Virgin Orbit a rempli LauncherOne d’eau et d’antigel pour simuler l’intensité de la fusée lorsque ses réservoirs seront remplis de propergols contenant de l’oxygène liquide et du kérosène. Il a ensuite été porté à une altitude d’environ 35 000 pieds par son avion porteur, un Boeing 747 spécialement équipé, nommé Cosmic Girl. L’avion vidé a été modifié pour transporter LauncherOne sous son aile gauche. Une fois que le couple a atteint son altitude cible, le pilote de Cosmic Girl, Kelly Latimer, a relâché la pince de maintien de la fusée, la laissant tomber.
Toutes ces étapes seront identiques jusqu’au premier lancement du test LauncherOne, c’est pourquoi le test d’aujourd’hui était si crucial. Le but était de voir si LauncherOne avait lâché comme prévu lors d’un vol normal et si les forces sur le véhicule correspondaient plus ou moins aux attentes de l’équipe Virgin Orbit. «Les vraies données que nous obtenons de la fusée se trouvent dans les cinq premières secondes», déclare Hart. Virgin Orbit a fait enregistrer des vidéos sur la fusée lors de l’essai, et le véhicule factice LauncherOne était également doté de capteurs intégrés pour recueillir des données sur sa chute. «La fusée nous dira où elle se trouve, quels que soient ses mouvements et comment elle vole ces premières secondes, qui sont très importantes pour une fusée à air, en particulier», déclare Hart.

Le test de chute d’aujourd’hui intervient juste un jour après que la société mère d’origine de Virgin Orbit, Virgin Galactic, a annoncé son intention de passer au public via une fusion inversée avec Social Capital Hedosophia, une société d’investissement dirigée par l’ancien dirigeant de Facebook, Chamath Palihapitiya. Étant donné que Virgin Orbit est maintenant séparé de Virgin Galactic, la fusion n’affecte pas le fournisseur de lancement et la société est encore privée pour le moment.