La start-up aérospatiale américaine Astrobotic , une société qui souhaite établir un service de livraison sur la Lune , a annoncé qu’elle exécuterait sa toute première mission lunaire sur la future fusée de la United Launch Alliance, baptisée Vulcan. En fait, le vaisseau spatial Astrobotic, un atterrisseur lunaire nommé Peregrine, constituera la toute première charge utile de Vulcan, dont le lancement est prévu pour 2021. Si tout se déroule comme prévu, la mission pourrait envoyer le premier véhicule privé à la surface de la Lune.

Astrobotic est l’une des nombreuses entreprises dont les objectifs sont situés sur la surface lunaire. La société, basée à Pittsburgh, a déclaré que son objectif était de construire des véhicules pouvant transporter des instruments et des charges utiles sur la Lune pour les organisations de recherche, les agences spatiales, les entreprises, etc. Son véhicule inaugural, Peregrine, mesure environ six pieds de haut et peut transporter près de 200 livres de fret sur la surface lunaire.

La NASA a récemment demandé à Astrobotic et à deux autres entreprises d’envoyer des robots robotiques sur la surface lunaire au cours des deux prochaines années dans le cadre du programme Commercial Lunar Payload Payload ou CLPS. Les missions sont censées être les premières d’une série de voyages lunaires parrainés par la NASA, conduisant au retour éventuel des humains sur la Lune. Astrobotic a reçu 79,5 millions de dollars dans le cadre de cet accord. La société espère pouvoir embarquer jusqu’à 14 charges utiles de la NASA lors du premier vol de son atterrisseur Peregrine. Astrobotic a annoncé la signature de 16 autres clients, qui fourniront des charges utiles supplémentaires.

À l’origine, Astrobotic espérait lancer la première mission Peregrine sur le véhicule actuellement opérationnel de ULA, la fusée Atlas V, dès cette année. Cependant, Astrobotic a depuis repoussé sa date de lancement. Au cours de la sélection de la CLPS, la société a également indiqué qu’elle réévaluait les options de lancement du vol. Astrobotic a déclaré avoir choisi Vulcan lors d’un «marché très concurrentiel».

Vulcan est censé être la fusée de prochaine génération d’ULA qui intégrera la conception de l’Atlas V et offrira de meilleures performances. Et comme l’atterrisseur Peregrine constituera la toute première charge utile de la fusée, ULA envisage d’utiliser cette mission comme l’un des deux vols nécessaires pour certifier que Vulcan pilotera de futurs satellites pour l’US Air Force. Le deuxième vol de Vulcan, prévu pour 2021, sera le premier vol de l’avion spatial cargo de la Sierra Nevada Corporation, appelé Dream Chaser.

Avec ce vol, Astrobotic est également sur le point d’être la première entreprise privée à débarquer un véhicule intact à la surface de la Lune. Jusqu’à présent, seules trois superpuissances : les États-Unis, la Russie et la Chine , ont jamais été capables de poser des véhicules sur la surface lunaire. Aucune entreprise privée n’a été à la hauteur de cet exploit, bien que l’une se soit rapprochée. En avril, SpaceIL, une organisation israélienne à but non lucratif, a tenté d’atterrir le premier atterrisseur privé sur la Lune, mais un problème technique a entraîné l’arrêt prématuré du moteur du véhicule et l’engin spatial s’est écrasé dans la terre. Ainsi, le titre de «premier» atterrisseur lunaire privé n’a toujours pas été réclamé.

Pendant ce temps, Astrobotic fait face à moins de concurrence d’autres sociétés dans la course à la surface lunaire. Une des trois sociétés sélectionnées pour le programme CLPS, Orbit Beyond, a déjà annoncé qu’elle ne respecterait pas son échéance de lancement, fixée à 2020, et s’est retirée de la course initiale. La deuxième société, Intuitive Machines, a pour objectif de lancer sa charge utile sur une fusée SpaceX Falcon 9 à peu près au même moment que la mission d’Astrobotic en 2021. Tout dépend de la compagnie qui pourra respecter le délai imparti.