Un prototype de la prochaine grande fusée de SpaceX est tombé et a subi des dommages dans le sud du Texas, en raison des vents violents dans la région. Les images des installations de SpaceX à Boca Chica, au Texas, montrent une partie du véhicule sur le sol, légèrement froissée. Les dégâts causés par l’accident prendront quelques semaines à réparer, selon le PDG Elon Musk.
Depuis l´année dernière, les ingénieurs de SpaceX construisent un prototype de la nouvelle fusée Starship de la société. Anciennement connu sous le nom de BFR, le vaisseau spatial est la nouvelle génération de véhicules que SpaceX développe pour transporter des cargaisons et des personnes en orbite, ainsi que vers la Lune, Mars et peut-être même au-delà. Le système complet se compose en fait de deux gros composants: un gros propulseur, baptisé Super Heavy, qui lancera un vaisseau spatial embarqué – le vaisseau spatial – dans l’espace.

Le prototype Starship s’est assemblé assez rapidement à Boca Chica, où se trouve également le futur site de lancement privé de SpaceX. Le 5 janvier, Musk a déclaré que SpaceX avait pour objectif de réaliser les premiers vols d’essai avec le véhicule en quatre semaines, bien que huit semaines soient probablement davantage dues à des «problèmes imprévus». Eh bien, l’un de ces problèmes s’est avéré être dû au vent. Dans un tweet, Musk a déclaré que des rafales de80 km/h  avaient cassé les amarres du Starship, utilisées pour fixer le véhicule au sol. C’est ainsi que le carénage du Starship, la moitié supérieure du vaisseau spatial, est tombé.
Le prototype qui est tombé n’est pas une réplique exacte de ce à quoi ressemblera le vaisseau fini. Le véhicule de test est légèrement plus court que le design final de Starship et ne comportera que trois moteurs, tandis que les plans définitifs en prévoient sept. Une fois les dommages réparés et le prototype terminé, l’entreprise souhaite effectuer de courts tests de «saut» avec le véhicule. Ces essais consistent à allumer les moteurs du véhicule et à envoyer la fusée à basse altitude entre 1 640 et 16 400 pieds, avant de la poser à terre, de manière verticale. Les vols devraient être similaires aux tests de saut effectués par SpaceX avec son prototype Grasshopper, destiné à tester la technologie nécessaire au système d’atterrissage du Falcon 9.

Au début de la construction du véhicule, Musk révéla que plusieurs modifications avaient été apportées à la conception du vaisseau spatial. Musk a affirmé ces dernières années que la fusée géante serait construite à partir de matériaux composites en fibre de carbone. Désormais, le gros du véhicule sera fabriqué en alliage d’acier inoxydable, un matériau qui, selon Musk, peut résister à des températures extrêmement élevées tout en restant résistant. De plus, les moteurs du Raptor ont subi un remaniement soi-disant radical.
SpaceX apporte également quelques modifications concernant l’emplacement des fusées Starship. La société a indiqué qu’elle transfèrerait une partie de sa production de prototype Starship à Boca Chica, au Texas, plutôt qu’au port de Los Angeles, comme prévu à l’origine. Toutefois, le développement et la fabrication de certains moteurs Starship et Raptor se feront toujours au siège de SpaceX à Hawthorne, en Californie. Musk a déclaré que la société avait choisi de construire les prototypes localement au Texas, car ils étaient trop gros pour se déplacer facilement à travers le pays.