SpaceX a testé une version de sa prochaine grande fusée en provenance du Texas, faisant voler le véhicule en vol stationnaire pendant quelques secondes avant de retomber sur le sol. C’était la première fois que le véhicule d’essai volait, propulsé par le moteur de fusée de nouvelle génération de SpaceX.
Le véhicule est un prototype d’essai de la future fusée Starship de SpaceX. Starship est le concept de véhicule le plus ambitieux jamais conçu par la société. Il s’agit d’un concept entièrement réutilisable destiné à envoyer des marchandises et des passagers vers des destinations lointaines comme la Lune et Mars. Semblable à la fusée Falcon 9 de SpaceX, Starship est censé atterrir debout  sur Terre ou dans un monde lointain pour pouvoir ensuite décoller de nouveau.

Le vaisseau spatial a encore beaucoup de chemin à parcourir avant d’atteindre l’espace, sans parler d’atterrir sur une autre planète. Premièrement, SpaceX souhaite valider la conception de base du véhicule ainsi que son nouveau moteur principal, le Raptor. C’est le but de ce test. Grâce à un seul moteur Raptor installé sur sa base, le véhicule d’essai Starship a survolé brièvement les installations de SpaceX à Boca Chica (Texas), s’est déplacé latéralement, puis a atterri. Ce type de test est souvent appelé “sauts”, raison pour laquelle ce véhicule a été surnommé “Starhopper”. L’ensemble du test a duré environ 15 secondes, mais il a démontré la capacité très élémentaire de lancement et d’atterrissage dont Starship aura besoin à l’avenir.

SpaceX a d’abord essayé de faire le vol le mercredi 24 juillet, mais a dû abandonner juste après avoir allumé le moteur. Elon Musk, PDG de SpaceX, a déclaré que Starhopper volerait jusqu’à 20 mètres de haut pendant ce vol, bien qu’il n’ait pas confirmé si elle avait atteint cette hauteur une fois le test terminé. Les images en direct du test ont montré que la Starhopper était recouverte de nuages, ce qui rendait difficile de voir à quelle hauteur il volait. L’allumage du Raptor a également provoqué un incendie important près du site de lancement après le test, qui a duré jusqu’à une heure après. Musk a confirmé que le test avait réussi. La société tentera un autre test de saut dans une semaine ou deux, a-t-il déclaré – un test qui volera à plus de 200 mètres (650 pieds).
SpaceX a déjà allumé un moteur Raptor sous Starhopper à quelques reprises auparavant, bien que la fusée soit restée attachée au sol pour ces tests, elle n’a donc augmenté que de quelques centimètres. Le premier vol libre de Starhopper a eu lieu aujourd’hui. Il s’est produit une semaine seulement après une légère panne du véhicule. La semaine dernière, la société a allumé le moteur situé sous le véhicule en vue de cet essai, et le matériel s’est brièvement enflammé en raison d’une fuite de carburant. Cependant, la fusée n’a subi que des dégâts minimes, selon le PDG de SpaceX, Elon Musk.
Après le test d’aujourd’hui, SpaceX peut se vanter que son précurseur de Starship a enfin volé. Maintenant, il faut juste continuer à voler encore et encore.