Le fait que la NASA ait l’intention de prélever un échantillon sur Mars et de le retourner sur Terre est bien connu. Mais comment feraient-ils pour prendre des échantillons sur le sol d’une planète lointaine et le ramener ici? Avec un plan qui sonne tout droit sorti de la science-fiction.

Décrite par le scientifique principal du projet lors d’une réunion virtuelle rapportée par Nature, la NASA et le programme de récupération d’échantillons de Mars proposé par l’Agence spatiale européenne, c’est peut-être la mission interplanétaire la plus ambitieuse jamais conçue.

La première partie du plan est déjà publique: elle s’appuie sur le rover Mars Persévérance, qui est actuellement en préparation, malgré la pandémie, pour son lancement en juillet. Persévérance procédera à l’échantillonnage à l’aide d’une perceuse et d’une pelle à sol, remplissant 30 petits tubes avec les résultats de ses fouilles martiennes et les stockant à bord.

La prochaine étape est l’endroit où les choses commencent. Un deuxième vaisseau spatial se rendra sur Mars, qui lancera en 2026 et arrivera en 2028, et atterrira près de Persévérance dans le cratère Jezero. Il déploiera un deuxième rover, qui roulera sur Persévérance, récupérera les tubes échantillons et les déposera dans le véhicule de remontée martienne qui l’accompagnait également. Cette petite fusée se lancera et la première fois qu’un vaisseau spatial aura décollé de la surface de Mars.

À ce stade, un troisième vaisseau spatial en attente à proximité synchronisera son orbite avec le vaisseau de récupération d’échantillons, le collectera et reviendra sur Terre avec lui, où il fera sa rentrée , contrôlée, on l’espère en 2031.

En effet, il est difficile de penser à un processus plus simple étant donné les restrictions de voyage vers Mars. Naturellement, la persévérance ne peut pas renvoyer les échantillons sur une trajectoire balistique elle même pour diverses raisons. Cela nécessite un deuxième véhicule de surface. Et concevoir ce véhicule pour remplir les rôles de vaisseau spatial sortant, d’atterrisseur, de rover, de véhicule de remontée et de vaisseau spatial de retour peut tout simplement être impossible. Un troisième vaisseau spatial est donc également nécessaire.

Gardez à l’esprit qu’il s’agit du profil de la mission, mais le véritable vaisseau spatial n’existe pas encore et ne le sera probablement pas pour les années à venir. Pourtant, c’est un plan époustouflant que la NASA vient de révéler.