La NASA accepte maintenant officiellement les propositions de modèles d’atterrisseurs lunaires pouvant transporter des humains à la surface de la Lune. L’agence spatiale a lancé aujourd’hui un dernier appel à l’industrie spatiale commerciale, avec des propositions pour le 1er novembre.

Les satellites lunaires sont un élément essentiel du programme Artemis de la NASA, une initiative visant à renvoyer les gens sur la surface de la Lune en moins de cinq ans. Ces atterrisseurs sont censés vivre dans une nouvelle station spatiale que la NASA souhaite construire en orbite autour de la Lune, appelée Gateway. Les astronautes se rendraient supposément à la passerelle de la future fusée de la NASA – le système de lancement spatial (SLS) , et partiraient de là pour atterrir sur la Lune.

Plus précisément, la NASA recherche des atterrisseurs composés de deux à trois pièces principales. Tout d’abord, l’étape de descente , matériel permettant d’abaisser le véhicule à la surface de la Lune. Deuxièmement, la phase d’ascension, dans laquelle les astronautes monteront lors du décollage de la surface lunaire et regagnent la passerelle. Un troisième composant est appelé étape de transfert; Cette pièce est essentiellement un remorqueur capable de transporter les deux autres éléments de la passerelle vers une orbite plus proche de la Lune, facilitant ainsi le déplacement de l’ensemble vers la surface.

Les entreprises devront également préciser comment elles acheminent leurs atterrisseurs lunaires vers la passerelle. Ils peuvent utiliser des véhicules commerciaux, tels que la future fusée New Glenn de la future fusée New Glenn de SpaceX, Falcon Heavy ou Blue Origin, ou bien la future fusée SLS de la NASA, qui devrait voler au plus tôt en 2021.

Sur la base des propositions reçues, la NASA envisage finalement de sélectionner deux de ces sociétés pour mener à bien le processus de création des atterrisseurs et de leur envoi vers la passerelle. L’atterrisseur d’une compagnie aura pour tâche de réaliser le premier atterrissage convoité avec des passagers à bord en 2024, tandis que le second effectuera un autre atterrissage avec équipage en 2025. La NASA n’envisage cependant pas d’atterrir à l’essai avec ces modèles.

Quelques entreprises ont déjà donné au public un aperçu de leurs projets. Lockheed Martin a dévoilé un atterrisseur lunaire dérivé de la capsule Orion de la société, que les astronautes de la NASA utiliseront au-dessus du SLS de la NASA. Jeff Bezos a également présenté le concept d’atterrisseur lunaire Blue Moon de Blue Origin en mai, sur lequel il affirme que la société travaille depuis trois ans.

Cet appel final à l’industrie intervient quelques mois après que la NASA a publié deux projets de documents détaillant le type d’atterrisseurs et les contrats qu’elle recherchait dans le secteur de l’espace commercial. Au cours de ces mois, les entreprises ont fourni des informations à la NASA lors de la modification de sa demande. La NASA affirme qu’elle a supprimé le langage et les exigences que les entreprises pensaient susceptibles de ralentir le calendrier de développement. L’ensemble du processus des versions préliminaires à l’appel final , a été beaucoup plus rapide que la plupart des autres sélections de contrats de la NASA, dont l’attribution peut prendre de nombreux mois à plusieurs années. L’horaire accéléré a été nécessaire pour relever le défi lancé à la NASA par le vice-président Mike Pence à partir de mars dernier: renvoyer les gens sur la Lune quatre ans plus tôt que prévu par l’agence.

Alors que la NASA a été prompte à passer cet appel à l’industrie, ces choix d’atterrisseurs lunaires dépendent tous du type de budget attribué à l’agence spatiale l’année prochaine. Afin de donner le coup d’envoi au programme Artemis, l’administration Trump a demandé 1,6 milliard de dollars supplémentaires à la NASA pour l’année prochaine dans un amendement budgétaire, avec un milliard destiné au développement de nouveaux terriens lunaires. Cependant, il n’est pas clair si la NASA recevra réellement ces fonds supplémentaires. Le Comité sénatorial des affectations budgétaires a récemment adopté un projet de loi de financement pour l’année prochaine, qui donne un coup de pouce financier à la NASA, mais ne fournit que 744,1 millions de dollars pour le développement de nouvelles technologies lunaires pour Artemis.

Le budget définitif pour 2020 est toujours en cours de décision, mais la NASA dit que l’argent est essentiel.