La NASA a encore du mal avec le développement de sa prochaine grosse fusée, le Space Launch System. Le rapport est le dernier d’une série de rapports accablants de l’inspecteur général de la NASA, qui met en garde contre les problèmes de calendrier et de budget avec la fusée depuis des années.

Le Space Launch System, ou SLS, est l’épicentre du programme Artemis de la NASA, le plan de l’agence pour ramener les humains sur la Lune d’ici 2024 et mettre la première femme sur la surface lunaire. Une fois terminée, la SLS devrait devenir la fusée la plus puissante du monde, capable de projeter plus de matériaux sur une orbite terrestre.

Étant donné que le SLS est si crucial pour les ambitions lunaires de la NASA, l’inspecteur général a fait une évaluation complète des contrats pour tous les principaux éléments de la fusée. Trois entrepreneurs gouvernementaux : Boeing, Aerojet Rocketdyne et Northrop Grumman travaillent sur la fusée; Boeing gère la majorité du véhicule, tandis qu’Aerojet fabrique les moteurs et Northrop fabrique des boosters qui donneront à la fusée une poussée supplémentaire au décollage. Tous ont connu des problèmes techniques et des revers, entraînant des augmentations de coûts de 2 milliards de dollars et deux ans de retards, selon le rapport. En fait, l’ensemble du programme SLS est supérieur au budget et en retard de plus de 33% par rapport aux chiffres de référence que la NASA a donnés au Congrès pour 2019. Et cela passera probablement à 43%, selon le rapport, à mesure que de nouveaux retards se produisent.

Entre-temps, le coût du programme a explosé. Jusqu’en décembre 2019, le programme SLS avait coûté un total de 14,8 milliards de dollars, et il devrait atteindre 17 milliards de dollars d’ici la fin de cette année, selon l’inspecteur général. Sur ce total, 6 milliards de dollars ne sont ni signalés ni suivis. Quoi qu’il en soit, le coût total est de 60% supérieur aux 10,8 milliards de dollars que la NASA avait initialement envisagés pour le projet en 2014, a indiqué l’audit. Le programme atteindra probablement 18,3 milliards de dollars au moment où la fusée volera réellement l’année prochaine , si le véhicule peut respecter la nouvelle échéance 2021. Si le deuxième vol du SLS glisse jusqu’en 2023, l’ensemble du programme s’élèvera probablement à 22,8 milliards de dollars d’ici là, selon l’audit.