Aujourd’hui, la première mission interplanétaire des Émirats arabes unis a décollé avec succès du Japon, envoyant une sonde de la taille d’une voiture à destination de la planète Mars. Le lancement marque le début du projet spatial le plus ambitieux du pays à ce jour, visant à étudier la météo sur Mars qui évolue tout au long de l’année de la planète.

Le vaisseau spatial, appelé Hope, a décollé au sommet d’une fusée japonaise H-IIA du centre spatial japonais de Tanegashima à 6 h 58 sur le site de lancement. La sonde passera désormais les sept prochains mois à voyager dans l’espace lointain. Puis, en février 2021, il tentera de se placer sur une orbite allongée autour de Mars, où il analysera l’atmosphère et le climat tout au long de chaque journée martienne.

Pour les Émirats arabes unis, le moment de ce lancement était absolument critique. Le gouvernement a conçu ce projet en 2014 pour inspirer les jeunes adolescents émiratis et comme une façon audacieuse de célébrer le 50e anniversaire de la fondation de la nation en décembre 2021. Pour s’assurer que Hope est en orbite d’ici l’anniversaire, l’équipe derrière le vaisseau spatial avait à lancer cet été, lors d’une petite fenêtre où la Terre et Mars se rapprochent le long de leurs orbites autour du Soleil. Cet alignement planétaire a lieu une fois tous les 26 mois, l’équipe a donc dû le lancer cette année pour respecter l’échéance de 2021.

Jusqu’à présent, le lancement semble avoir été sans heurts. Pendant quelques minutes après le déploiement de l’engin spatial depuis la fusée, les ingénieurs ont craint que le véhicule n’ait pas ouvert l’un de ses deux panneaux solaires. Mais finalement confirmé que les deux panneaux avaient été déployés. L’équipe de mission a noté qu’ils étaient en communication avec le vaisseau spatial et que Hope semblait être en bonne forme. Les ingénieurs continueront d’analyser les données provenant du vaisseau spatial et fourniront des mises à jour sur la santé de Hope dans les prochaines heures.

Arriver à ce point s’est avéré être un processus particulièrement difficile pour les Émirats arabes unis, qui n’avaient jusqu’à présent que l’expérience du lancement de satellites d’observation de la Terre. Les ingénieurs et les scientifiques n’avaient que six ans pour préparer la sonde au lancement cette année, et leur gouvernement les a chargés de construire eux-mêmes le vaisseau ‘engin spatial et non de l’acheter , dans un budget fixe de 200 millions de dollars pour le développement et le lancement.

L’équipe derrière la mission a décidé qu’elle ne voulait finalement pas faire cavalier seul. Ils se sont associés à diverses institutions universitaires aux États-Unis, dont l’Université du Colorado à Boulder, Arizona State University et l’Université de Californie à Berkeley, qui avaient toutes une expérience de la conception d’instruments ou d’équipements pour les sondes spatiales. Le partenariat a permis à l’équipe de s’appuyer sur des conceptions  connus et d’utiliser l’infrastructure de test existante, ainsi que d’acquérir des connaissances d’ingénieurs aérospatiaux expérimentés.

Le plus grand test de tous aura lieu en février, lorsque Hope devra effectuer une combustion de 30 minutes de ses propulseurs pour s’insérer en orbite autour de Mars. La manœuvre est censée ralentir l’engin spatial de plus de 75 000 milles à l’heure (121 000 km à l’heure) à plus de 11 000 milles à l’heure (18 000 km à l’heure). Le vaisseau spatial devra le faire tout seul, sans contribution de la Terre. À ce stade, il faudra trop de temps pour envoyer un signal à Mars à temps pour apporter des corrections, de sorte que la gravure doit être complètement autonome.