Elon Musk, PDG de SpaceX, a présenté une mise à jour sur Starship, le vaisseau spatial de la société, conçu pour une «réutilisabilité rapide» et une présentation de la technologie utilisée pour la conception de Starship, qui a quelque peu évolué au cours des tests et du développement après son introduction initiale. en 2017.

Parmi les mises à jour détaillées, Musk a expliqué comment Starship sera utilisé pour rendre les humains interplanétaires, y compris son utilisation du remplissage de propulseur dans l’espace, en s’ancrant avec le pétrolier Starships déjà en orbite pour transférer du carburant. Cela est nécessaire pour que le vaisseau spatial reçoive assez de propulseur à bord après le lancement pour effectuer le trajet de la Terre vers la Lune ou Mars , d’autant plus qu’il transportera jusqu’à 100 tonnes de fret à bord pour les acheminer.

Ceux-ci comprendront des fournitures pour la construction de bases sur des surfaces planétaires, ainsi que jusqu’à 100 passagers sur des vols long-courrier de planète à planète.

Cependant, ce sont des objectifs à très long terme et Musk a également expliqué en détail le développement de la génération actuelle de prototypes de vaisseaux spatiaux, ainsi que les futurs vaisseaux spatiaux prévus qui seront mis en orbite et transporteront leurs premiers passagers.

Les vaisseaux spatiaux Mk1, Mk2 et les prochains testeurs d’orbite Mk3 et Mk4 présenteront tous un design d’aileron qui orientera les véhicules de manière à ce qu’ils puissent rentrer dans l’atmosphère de la Terre à plat ventre, à l’horizontale pour augmenter la traînée et réduire la vélocité avant l’exécution. une sorte de manoeuvre de retournement pour basculer au-delà de la verticale, puis pendule à la verticale pour le toucher. En simulation, comme le montre l’événement, il sera incroyable de regarder cela, car il semble plus lourd à manier que le processus d’atterrissage actuel pour les boosters Falcon, même s’il est toujours aussi contrôlé.

Musk a également partagé un aperçu du design prévu pour Super Heavy, le booster qui sera utilisé pour propulser Starship en orbite. Cette fusée à propulsion à oxygène liquide, qui représente environ 1,5 fois la hauteur du vaisseau lui-même, aura 37 moteurs Raptor à son bord (le vaisseau n’en aura que six) et comportera également six jambes d’atterrissage et des ailettes de grille déployables pour son propre voyage de retour sur Terre.

Le Starship Mk1 qui  avait présenté  devant Boca Chica devrait avoir son premier vol d’essai en seulement un à deux mois. Ce sera un vol à une altitude sous-orbitale d’un peu moins de 70 000 pieds. Le prototype de vaisseau spatial est déjà équipé des trois moteurs Raptor qu’il utilisera pour ce vol.

Ensuite, Starship Mk2, actuellement en construction à Cape Canaveral, en Floride, dans une autre installation de SpaceX, tentera un test similaire à haute altitude.  Ces deux familles continueront à se faire concurrence en interne et à construire simultanément des prototypes et des fusées Starship. Mk3 commencera la construction à Boca Chica à partir du mois prochain et Mk4 suivra en Floride peu de temps après. Le prochain vol d’essai de Starship après le voyage sous-orbital pour Mk1 pourrait être un lancement orbital avec le propulseur Super Heavy complet et le Mk3.

 SpaceX construirait aussi vite que possible les navires et qu’ils amélioraient déjà la conception et la fabrication des sections du vaisseau spatial exponentiellement à la suite du concours.

Ce prototypage rapide permettra à SpaceX de construire et de piloter Mk2 en deux mois, Mk3 en trois mois, Mk4 en quatre mois et ainsi de suite. Musk a ajouté que Mk3 ou Mk5 constituerait ce test orbital et qu’ils souhaitaient pouvoir le faire en moins de six mois. Il a ajoute que des missions avec équipage à bord de Starship auraient lieu à Boca Chica et au Cap, et que les installations se consacreraient uniquement à la production de Starships jusqu’à ce que Mk4 soit achevé. Ils commenceront alors à développer le booster Super Heavy.

Au total,  SpaceX aurait besoin de 100 moteurs Raptor d’ici à son premier vol orbital. À son rythme actuel, SpaceX en produit une tous les huit jours , mais ils devraient augmenter cette production à un tous les deux jours d’ici quelques mois et cibler une production par jour pour le début du premier trimestre 2019.

En raison de leur cycle de construction et d’essais agressif, et parce que, selon Musk, l’objectif est d’obtenir une réutilisation rapide , L’entreprise devrait théoriquement pouvoir prouver sa viabilité très rapidement.

Une partie de sa rapidité de réutilisation provient de la conception du bouclier thermique que SpaceX a conçu pour Starship, qui inclut une finition en acier inoxydable sur une moitié de la navette spatiale, avec des carreaux de céramique utilisés au fond, où la chaleur est la plus intense lors de la rentrée. Ces deux systèmes sont très résistants aux contraintes de la rentrée et sont propices à une réutilisation fréquente, sans coût énorme , contrairement à leur concept initial, qui utilisait la fibre de carbone au lieu de l’acier inoxydable.