Lors d’un briefing , le fondateur et PDG de SpaceX, Elon Musk, a fourni plus de détails sur  l’impact de leur constellation de satellites Starlink sur l’observation du ciel nocturne. Musk a d’abord révélé sur Twitter son intention de construire un “pare-soleil” pour réduire sa visibilité, mais nous ne savions pas grand-chose sur la façon dont cela fonctionnerait ou comment il se comparait au test de peinture sombre que SpaceX avait précédemment essayé.

SpaceX utilisera essentiellement des pare-soleil pour empêcher la lumière du soleil entrante de frapper les antennes réfléchissantes sur le vaisseau spatial, les empêchant de refléter ladite lumière sur la Terre, c’est pourquoi ils apparaissent comme des lumières vives dans la nuit.

Ce nouvel ajout de matériel aux futurs satellites Starlink complètera d’autres mesures, notamment l’utilisation d’une nouvelle méthode pour changer l’orientation des satellites lorsqu’ils s’élèvent sur leurs orbites cibles après leur lancement, qui est une période pendant laquelle ils sont particulièrement visibles. L’objectif global, selon Musk, est de rendre les satellites invisibles à l’œil nu en une semaine et de minimiser l’impact sur l’astronomie, avec un accent particulier sur la garantie que tout impact de la constellation n’entrave pas la capacité des scientifiques et des chercheurs à faire de nouvelles découvertes.

Le premier test de SpaceX pour réduire la visiblité de sa constellation Starlink s’est concentré sur l’utilisation d’un traitement assombrissant pour couvrir les surfaces réfléchissantes, et bien que cela se soit avéré quelque peu efficace lors des premiers tests.

Pour l’instant, SpaceX a l’intention de tester le système VisorSat lors du prochain lancement de Starlink, qui s’est produit à un rythme d’environ un par mois jusqu’à présent en 2020. Le système implique cependant un certain degré de difficulté mécanique, car il s’agit d’un tout nouveau partie qui doit s’étendre pendant le vol pour bloquer la lumière entrante. La société s’est également concentrée sur l’utilisation de matériaux radio-transparents pour les stores, de sorte qu’ils n’ont pas d’impact sur la mission principale de Starlink, qui est de fournir une bande passante à large bande et à faible latence aux clients.

Si cela fonctionne, les futurs vaisseaux spatiaux Starlink seront équipés de VisorSat, et Musk note que les satellites existants en orbite auront une durée de vie relativement courte, ce qui signifie qu’ils n’auront pas le traitement, ils ne devraient être utilisés que pendant environ trois ou quatre ans avant d’être désorbités, date à laquelle ils seront remplacés par des versions optimisées optiquement.