Deux lancements ont eu lieu ce dimanche, le premier est une mission de ravitaillement de la Station spatiale internationale de la NASA, avec un vaisseau spatial Norhtrop Grumman Cygnus décollant à bord d’une fusée Antares depuis Wallops Island en Virginie, Le second est le lancement du vaisseau spatial Solar Orbiter, une mission scientifique conjointe de la NASA et de l’Agence spatiale européenne (ESA) à bord d’une fusée Atlas V de United Launch Alliance (ULA) au départ de Cap Canaveral, en Floride.

La mission de réapprovisionnement de l’ISS est la 13e opérée par Northrop Grumman et transportera environ 8 000 livres de matériel d’expérimentation, des fournitures pour l’équipage et du fret supplémentaire, y compris diverses cargaisons. Si tout se passe comme prévu, le vaisseau spatial Cygnus arrivera à la Station spatiale mardi vers 4h30 AM, où les astronautes à bord captureront le vaisseau spatial avec le bras robotique de la station pour l’amarrage.

La mission NASA / ESA Solar Orbiter est un peu plus un événement, car il s’agit du lancement d’une charge utile très spéciale avec une mission dédiée pour étudier le Soleil, en lançant à bord une toute nouvelle configuration personnalisée de la fusée Atlas V d’ULA sur mesure pour le Orbiter.

Solar Orbiter prendra les premières images directes des pôles du soleil une fois qu’il arrivera sur notre étoile, mais il doit d’abord y arriver, en utilisant la force gravitationnelle de la Terre et de Vénus pour l’aider à se propulser le long de son chemin. Déjà, le lancement prévu de Solar Orbiter a été retardé de quelques jours , et le timing est essentiel pour s’assurer que ces forces gravitationnelles peuvent fonctionner comme prévu pour l’atteindre.

Comme son nom l’indique, Solar Orbiter est conçu pour orbiter autour du Soleil , et il le fera à une distance relativement proche d’environ 26 millions de kilomètres. C’est plus proche que Mercure, la planète de notre système solaire la plus proche du Soleil, et à cette distance, elle devra toujours faire face à des températures maximales d’environ 520 degrés Celsius (968 degrés Fahrenheit). Pour supporter ces températures, le vaisseau spatial est protégé par un bouclier thermique en titane qui sera toujours orienté vers l’étoile, et même ses panneaux solaires devront en fait s’incliner loin du Soleil pendant l’approche.

Solar Orbiter étudiera les régions polaires du Soleil, comme mentionné, et éclairera la façon dont son champ magnétique et les émissions de particules de l’étoile affectent son environnement cosmique environnant, y compris la région de l’espace que nous habitons ici sur Terre. Après son lancement, Orbiter devrait se rendre à Vénus pour un survol en décembre, puis coûter des chemins avec la Terre pour une approche planifiée en novembre 2021, avant de faire sa première approche rapprochée du Soleil en 2022.