La Chine a lancé avec succès sa première grande mission interplanétaire sur Mars. Le lancement commence un long voyage de sept mois , et une fois que la mission atteindra la planète rouge, la Chine pourrait devenir le deuxième pays à atterrir et à faire fonctionner un rover sur la surface martienne.

Appelée Tianwen-1, la mission chinoise consiste en un orbiteur, un atterrisseur et un rover martiens. La Longue Marche 5 est l’une des fusées les plus puissantes de Chine, et cette mission n’était que le quatrième lancement jamais réalisé pour ce type de véhicule.

Une fois qu’ils auront atteint la planète rouge, les trois enginsspatiaux travailleront en tandem pour étudier la géologie de Mars et en apprendre davantage sur ce qui pourrait se cacher sous la surface de la planète. Tandis que l’orbiteur cartographiera et imagera Mars d’en haut, l’atterrisseur et le rover finiront par faire le plongeon vers la surface de Mars. S’ils parviennent au sol intact, l’atterrisseur agira comme une plate-forme de livraison, fournissant une rampe au rover pour rouler et traverser le terrain martien.

Seuls les États-Unis ont réussi à faire atterrir sur Mars un vaisseau spatial robotique capable d’explorer la surface. En fait, aucune autre nation n’a eu beaucoup de succès avec l’atterrissage sur Mars. L’Europe a tenté à deux reprises d’atterrir un vaisseau spatial sur Mars, échouant les deux fois. Le vaisseau spatial Mars 3 de l’Union soviétique a atterri en 1971 et a communiqué pendant environ 20 secondes avant de sombrer de façon inattendue. Si l’atterrissage de la Chine réussit, il aura réussi un exploit que seule la NASA a maîtrisé, élevant la nation au rang d’élite de la communauté spatiale mondiale.

Tianwen-1 est en fait la deuxième mission dirigée vers Mars cet été. Les Émirats arabes unis ont également lancé leur première mission interplanétaire le 19 juillet, envoyant un orbiteur appelé Hope to Mars qui étudiera les conditions météorologiques de la planète. La prochaine étape est la NASA, qui est sur le point de lancer son prochain rover martien le 30 juillet. Appelé Persévérance, le rover est conçu pour rechercher des signes de vie passée sur Mars, ainsi que pour déterrer des échantillons de terre martienne qui pourraient être retournés sur Terre un jour pour étude.