Après une interruption de sept mois de vols spatiaux, la société aérospatiale privée Blue Origin s’apprête à faire voler sa fusée New Shepard dans l’espace et à revenir lors du 12e vol d’essai global de la société. Ce sera la sixième fois que ce véhicule particulier de New Shepard verra l’espace puis atterrira sur Terre. Si tout se passe bien, cette fusée détiendra le record de la plupart des voyages dans l’espace à partir de tout autre véhicule New Shepard.

Le New Shepard est la fusée passager de Blue Origin, conçue pour emmener des équipages de six personnes au bord de l’espace pour vivre quelques minutes d’apesanteur. Le véhicule est censé décoller verticalement du sol, transportant une capsule à 100 kilomètres, une hauteur que beaucoup considèrent comme étant au-dessus de la frontière de l’espace. Bien au-dessus de la Terre, la capsule sur le dessus du véhicule , où les futurs passagers seront présents, se détache du reste de la fusée. Les deux parties du véhicule retomberont alors sur Terre; la fusée est conçue pour atterrir propulsivement, en utilisant son moteur pour s’abaisser au sol, tandis que la capsule atterrira à l’aide de parachutes.

Blue Origin teste toujours le véhicule afin de le préparer pour ses premiers équipages humains. Plus tôt cette année, les responsables de la société ont déclaré que 2019 serait l’année où le New Shepard transportait son premier équipage.

“Nous sommes dans une position où nous avons un peu serré les freins”, a déclaré Bob Smith, PDG de Blue Origin lors d’une conférence en octobre, selon Space News. «Vérifier que vous avez réellement quelque chose de sûr et prêt à l’emploi est là où nous en sommes. Nous ne faisons que passer en revue tous nos systèmes et nous assurer que nous avons tous ces systèmes correctement. »Les derniers vols d’essai du New Shepard ont transporté un faux passager à bord. Surnommé Mannequin Skywalker, le mannequin est équipé de capteurs pour étudier comment les voyages affecteront les futurs clients.