Après quelques revers par la situation actuelle du COVID-19, un autre petit lance-roquettes se prépare à démontrer sa capacité à lancer un véhicule dans l’espace. Astra vient de terminer un deuxième tir d’essai statique de son lanceur orbital Rocket 3.1, ce qui signifie qu’il est maintenant prêt pour un voyage en Alaska, où il espère faire son premier voyage en orbite depuis un port spatial à Kodiak.

Astra a initialement démarré en tant qu’entreprise avec l’objectif spécifique de répondre au défi de lancement DARPA, qui demandait aux entreprises de créer un lanceur qui pourrait orbiter en quelques semaines les unes des autres à l’origine à partir de sites de lancement séparés, mais ensuite uniquement à partir de pads séparés.

La société a développé, testé et piloté trois générations successives de Rocket, la plupart du temps sans trop de partage d’informations. La startup construit ses petites fusées, qui mesurent environ 40 pieds de haut, à Alameda, en Californie, dans leur propre usine. Dans une interview , le PDG d’Astra et fondateur Chris Kemp a expliqué que leur approche est axée sur la fabrication rapide et à grande échelle et les marges de défaillance potentielles qui pourraient être plus élevées que les sociétés de lancement existantes ne tolèrent.

Une sorte d’approche de système de distribution grand public présente certainement des avantages, et Astra s’est concentrée sur un système de lancement beaucoup plus portable que les autres pour un déploiement presque partout dans le monde. La société se concentre également sur les petites charges utiles, qu’elle peut fournir de manière réactive, de sorte qu’une perte d’un tel vaisseau spatial ne serait pas aussi chère que, disons, une fusée en panne et la perte d’un grand satellite GPS.

Rocket 3.1 ressemble à une itération relativement mineure sur Rocket 3.0, par rapport aux grandes mises à jour complètes des générations précédentes. Astra dit qu’il se dirige actuellement vers Kodiak et que la société travaille actuellement à finaliser une fenêtre de lancement, avec une date à confirmer au début de la semaine prochaine pour ce prochain grand test.