Connu sous le nom de véhicule d’essai orbital, le X-37B conçu par Boeing a effectué cinq missions antérieures, totalisant près de huit ans en orbite; la dernière mission à elle seule était de 780 jours. Mais alors que les propriétaires de l’engin (l’Air Force, bien qu’il soit utilisé par de nombreuses autres personnes) sont fiers de vanter sa longévité et sa fiabilité remarquables, admettent rarement, voire jamais, ce qu’ils envoient.

Bien qu’il soit amusant de penser qu’il peut s’agir de trucs de type top secret de la zone 51, il est beaucoup plus probable que ce ne soit que de la recherche militaire classifiée. Le Département de la défense finance une énorme quantité de sciences fondamentales ainsi que de technologies avancées, et certaines d’entre elles nécessiteront inévitablement des tests dans l’espace.

À une occasion, l’Air Force a déclaré que l’engin testait le guidage, la navigation et le contrôle avancés, les systèmes de protection thermique, l’avionique, les structures et les joints haute température, l’isolation réutilisable conforme, les systèmes de vol électromécaniques légers, les systèmes de propulsion avancés, les matériaux avancés et le vol orbital autonome , rentrée et atterrissage .

Pour la sixième mission de l’avion spatial, les différents départements concernés ont rompu avec la tradition et donné des détails sur les charges utiles. Ce n’est pas un mince exploit, étant donné qu’il s’agit d’une opération combinant les ressources de l’Air Force, de la Space Force, du Naval Research Lab et de la NASA.

L’expérience la plus intéressante doit être un laser à micro-ondes à énergie solaire, ou maser, construit par le NRL. L’appareil transformera l’énergie solaire en énergie micro-ondes radiofréquence qui pourrait ensuite être transmise au sol.

Ce type de transmission d’énergie sans fil se poursuit depuis des décennies. Il est douteux qu’une cellule solaire large d’un pied puisse produire suffisamment d’énergie pour être projetée à la surface à des niveaux mesurables, mais prouver le concept pièce par pièce est quelque chose qui doit être fait dans l’espace.

Deux autres expériences à bord proviennent de la NASA, et elles ont à voir avec la façon dont divers éléments réagissent à l’exposition à l’environnement spatial. L’une est une plaque d’échantillonnage évaluant la réaction de certains matériaux importants aux conditions de l’espace. Le deuxième étudie l’effet du rayonnement de l’espace ambiant sur les graines.

Le dernier est FalconSat-8, un satellite de l’Air Force Academy qui effectuera ses propres expériences non spécifiées une fois libéré sur sa propre orbite par le X-37B. C’est en soi une plate-forme éducative qui transportera cinq charges utiles expérimentales pour que l’USAFA fonctionne.

On ne sait pas combien de temps durera cette mission, mais si elle ressemble aux autres, elle sera de l’ordre de plusieurs mois ou années.