Envoyer des objets dans l’espace ne signifie pas nécessairement d’utiliser une grosse fusée verticale, en utilisant d’énormes quantités de carburant .La start-up Aevum brise le moule de plusieurs façons, avec une conception de lanceur innovante qui combine un avion non équipé avec un décollage horizontal. et des capacités d’atterrissage, avec un étage secondaire qui se déploie à haute altitude et peut transporter de petites charges utiles vers l’espace.

Selon le fondateur et PDG Jay Skylus, le modèle d’Aevum n’inaugure pas grand-chose de nouveau en termes de technologie de base. Skylus, qui travaillait auparavant pour une gamme de noms familiers et de startups de l’industrie spatiale, y compris la NASA, Boeing, Moon Express et Firefly, s’était principalement concentrée sur l’exploitation au maximum des technologies disponibles existantes pour créer un petit système de livraison orbitale de charge utile.

À ce propos, Ravn X ne semble pas trop différent des avions à réaction existants et ressemble manifestement à la gamme de drones Predator déjà utilisés pour le vol terrestre sans équipage. Le véhicule mesure 24 mètres de long et a une envergure de 18 mètres. Soixante-dix pour cent du système est entièrement réutilisable aujourd’hui, et Skylus affirme que l’objectif est d’itérer là-dessus au point que 95% du système de lancement sera réutilisable dans un avenir relativement proche.

Le système de livraison de Ravn X est conçu pour fournir une réponse rapide et est capable de mettre en orbite de petits satellites. Il utilise du kérosène traditionnel, le même type que celui utilisé sur les avions de ligne commerciaux. Il décolle et atterrit sur n’importe quel tronçon de piste d’aéronef traditionnelle, ce qui signifie qu’il peut théoriquement utiliser à peu près n’importe quel aéroport actif dans le monde comme site de lancement et d’atterrissage.

L’une des principales différences qui définissent Aevum par rapport aux autres startups de lancement spatial est que ce qu’elles présentent n’est ni théorique, ni en développement, le Ravn X a déjà des clients payants, dont plus d’un milliard de dollars de contrats avec le gouvernement américain. Sa première mission est avec l’US Space Force, la mission de lancement de petits satellites ASLON-45 (prévue pour la fin de 2021), et elle a également un contrat pour 20 missions couvrant neuf ans avec le Centre des systèmes spatiaux et de missiles de l’US Air Force. Les livraisons des lanceurs de production d’Aevum à ses clients ont déjà commencé.

Depuis un certain temps déjà, le département américain de la Défense recherche activement des options de lancement spatial qui lui fournissent des capacités de lancement réactives et rapides. C’est le même objectif d’entreprises comme Astra, qui cherchaient à l’origine à remporter le défi DARPA pour de tels systèmes avec son petit lanceur Rocket. Le système d’Aevum a l’avantage supplémentaire d’être essentiellement entièrement compatible avec l’infrastructure existante des aérodromes ,et de ne pas exiger du tout que des pilotes humains soient impliqués ou en danger, comme ils le sont avec le modèle de lancement superficiellement similaire adopté par Virgin Orbit.

Aevum ne fournit pas seulement le lanceur Ravn X , son objectif est de gérer la logistique de bout en bout pour les services de lancement, y compris le transport de la charge utile et l’intégration, qui font partie du processus qui, selon Skylus, sont souvent négligés ou mal desservis par les fournisseurs de lancement existants, et que de nombreuses entreprises créant des charges utiles ne le font pas non plus.

Le besoin n’est pas un autre SpaceX, dit Skylus, au contraire, grâce à SpaceX, il existe une multitude de sociétés aérospatiales qui travaillaient auparavant presque exclusivement avec de grands contrats gouvernementaux et une ou deux grandes sociétés de fusées héritées pour mettre sur pied des missions. Ils sont désormais disposés à travailler avec le marché largement élargi des charges utiles orbitales, y compris les petits satellites qui visent à fournir des solutions rentables dans les domaines des communications, de la surveillance de l’environnement, du transport maritime et de la défense.

La solution d’Aevum semble définitivement répondre à un besoin clair et actuel, d’une manière qui offre des avantages en termes de profil de risque, de réutilisabilité, de coût et de flexibilité. Les premières missions actives de l’entreprise seront évidemment suivies de près, tant par les clients potentiels que par les concurrents.